LONDEN - Manchester United moet zich volgend seizoen vrijwel zeker via het kwalificatietoernooi toegang verschaffen tot de Champions League. De sukkelende ploeg van Sir Alex Ferguson verloor zaterdag met 1-0 bij Blackburn Rovers, dat daarmee een stevige optie nam op lijfsbehoud.

Chelsea won met 4-0 van Southampton en kwam daardoor vier punten los van de Mancunians. Met nog twee duels te spelen, heeft de Londense ploeg een riant uitzicht op rechtstreekse kwalificatie voor de Champions League. Leicester City kan ondanks een gelijkspel tegen Charlton Athletic (2-2) degradatie niet meer ontlopen, na slechts één seizoen in de Premier League .

Weinig indruk

Met een veredeld tweede elftal, ook zonder Van Nistelrooij, maakte Manchester United weinig tot geen indruk bij Blackburn. Vijf minuten voor tijd bracht de 21-jarige Stead het beslissende doelpunt op zijn naam. Kampioen Arsenal bleef thuis tegen Birmingham City teleurstellend steken op 0-0, maar behield daarmee wel de ongeslagen status dit seizoen.

Chelsea

In de aanloop naar de return tegen Monaco, dat een voorsprong van 3-1 verdedigt in de halve finales van de Champions League, haperde Chelsea bijna een uur tegen Southampton. Na het eigen doelpunt van Cranie kwam de score alsnog goed op gang. Lampard (twee) en Johnson gaven de zege voor Chelsea enige glans. Melchiot en Hasselbaink speelden de volledige wedstrijd bij de Londenaren.

Manchester City

Manchester City behaalde in de strijd tegen degradatie een kostbare zege op Newcastle United (1-0). Het doelpunt kwam op naam van Wanchope. Bosvelt speelde bij City de volle negentig minuten en incasseerde de gele kaart.