SYDNEY - De Australiër Ian Thorpe kan zijn olympische titel op de 400 meter vrije slag toch verdedigen. Zijn teamgenoot Craig Stevens maakte maandag op de Australische televisie bekend dat hij zijn plaats afstaat aan het zwemfenomeen. Stevens wil zich concentreren op de andere afstanden waarop hij zich heeft gekwalificeerd.

Thorpe bracht Australië in rep en roer nadat hij bij de olympische kwalificatiewedstrijden in de series van de 400 vrij van het startblok was gevallen. De rivaal van Pieter van den Hoogenband op de 100 en 200 vrij verspeelde daardoor zijn startbewijs op de afstand waarop hij als wereldrecordhouder al zeven jaar ongeslagen is.

Twijfels

Stevens kreeg de plaats van Thorpe nadat hij in de trials als tweede achter Grant Hackett was geëindigd. Een beroep van Thorpe tegen zijn uitsluiting werd afgewezen. Maar zijn hoop op een start groeide nadat Stevens openlijk zijn twijfels had uitgesproken over een deelname op de 400 vrij. De verwachting is dat Thorpe pas dinsdag reageert op het besluit van Stevens.

Hoewel de Australische premier zich zelfs met de zaak bemoeide, zegt Stevens nooit onder druk te zijn gezet door zijn vriend Thorpe. "De beslissing komt uit mijn hart", aldus de zwemmer. "Ik hoop dat ik Ian nu op de eerste dag van de Spelen in de finale van de 400 vrij kan zien zwemmen. Ik kan me nu zelf volledig gaan concentreren op de 1500 en 4x200 vrij."

Publieke opinie

In het zwemgekke Australië zal de publieke opinie ongetwijfeld invloed hebben gehad op Stevens. Over het bekendmaken van zijn beslissing op Channel Seven werd in het land al dagen gesproken. Hij zou er zelfs een bedrag van 45.000 dollar aan hebben overgehouden.

Eigen kracht

Coach Jacco Verhaeren verwacht niet dat Van den Hoogenband er veel voordeel bij zal hebben dat Thorpe op een extra afstand uitkomt. "Ian zal niet veel anders zijn gaan trainen nadat hij zich niet op de 400 vrij had gekwalificeerd", liet Verhaeren vanuit het trainingskamp van de Nederlandse ploeg in het Ierse Limerick weten. "Ik zie er dan ook geen voordeel of nadeel in. Bovendien moet je als zwemmer van je eigen kracht uitgaan. Het heeft weinig zin je op een ander te richten. Het is vooral leuk voor Ian dat hij toch mag starten."

Verhaeren gelooft niet dat Thorpe zijn landgenoot onder druk heeft gezet. "Dat heeft hij vaak genoeg laten weten. Maar voor Stevens zal het niet gemakkelijk zijn geweest. Hij is er dagelijks mee geconfronteerd, maar als het klopt van het geld heeft hij er nog wel wat aan overgehouden."