SAINT ETIENNE - Hij was een goede sprinter, werd een bergkoning en slijt zijn laatste jaren als outsider voor klassiekers en korte etappekoersen. Maar één aspect van het wielrennen is de 33-jarige Fransman nooit verleerd: het afdalen.

Woensdag, tijdens de derde etappe van Parijs-Nice, wachtte de renner van CSC-Tiscali geduldig af tot het uitgedunde peloton de laatste hindernis had beklommen en stortte zich vervolgens naar beneden. Alleen landgenoot Didier Rous en de Spanjaard Aitor Osa hadden het lef om 'Jaja' te volgen. In de spurt was hij het duo makkelijk de baas.

'Slalomskiër'

"Ik kende het parkoers van de finale heel goed", zei Jalabert, die in het algemeen klassement drie seconden achterstand heeft op de nieuwe leider Rous. "Ik zag dat de ploeg van klassementleider Petacchi weinig mannen van voren had, waardoor ze moeilijk een achtervolging konden beginnen. Dat was mijn kans, besefte ik. Tijdens de afdaling had ik een goed ritme. Vergelijk het maar met een slalomskiër."

Beneden, in Saint Etienne, pakte Jalabert zijn tweede overwinning van het seizoen. Eerder won hij al de Ronde van Haut-Var.

De derde rit van de 'Koers naar de Zon' leverde niet het verwachte spektakel op. Het was een lastige bergetappe, maar bovenop de laatste col reed een groep van vijftig coureurs nog steeds bijeen. Pas in de afdaling van de Col de la Croix kwam er wat spanning, toen Jalabert zijn kunstje opvoerde.

Osa probeerde aanvankelijk in zijn wiel te blijven, maar kon de voormalig sprintkoning niet volgen. De Spanjaard had het geluk dat Rous nog op zoek ging naar de vluchter en dat hij zijn treintje bij de Franse kampioen kon aanhaken. Met zijn drieën gingen ze op de streep in Saint Etienne af. Kort achter de drie leiders werd de spurt van de eerste groep achtervolgers gewonnen door Peter Van Petegem.

Jalabert, die al drie keer Parijs-Nice heeft gewonnen, stelt zich ook dit jaar de etappekoers op zijn palmares bij te schrijven. "Ik ben hier om Parijs-Nice proberen te winnen. Dat is alles."