SYDNEY - Het Australisch olympisch comité (AOC) heeft de weg voor zwemmer Ian Thorpe vrijgemaakt toch op de 400 meter vrije slag uit te komen tijdens de Olympische Spelen in augustus in Athene. Het AOC wees Thorpe donderdag in Sydney als reserve aan, indien Craig Stevens afziet van een start op de olympische 400 meter.

Thorpe veroorzaakte bij de olympische kwalificatiewedstrijden een valse start omdat hij van het startblok in het water tuimelde. De megaster werd gediskwalificeerd en verspeelde daarmee het olympisch startbewijs. Grant Hackett en Craig Stevens werden een en twee en waren daarmee automatisch zeker van de olympische start. Stevens plaatste zich later ook op de 1500 meter voor de spelen.

Juristen

Het AOC liet juristen uitzoeken of Thorpe in aanmerking kwam zijn olympische titel op de 400 meter vrij te verdedigen indien Stevens afziet van een start in Athene op die afstand. Er bestond vrees dat Josh Krogh, die derde werd bij de kwalificatiewedstrijden, in dat geval de startplaats zou opeisen. Donderdag volgde het verlossende woord: Krogh heeft geen juridische basis de eventuele vervanging van Stevens door Thorpe aan te vechten.

Vissen

Stevens ging na de kwalificatiewedstrijden een week vissen om na te denken over zijn olympische starts. Met de Australische zwembond had hij al een overeenkomst gesloten. Hij krijgt een plaats in de estafetteploeg op de 4x200 meter vrije slag in plaats van zijn start op de 400 meter vrij. Daarnaast krijgt hij alle faciliteiten om zich voor te bereiden op de 1500 meter vrij, zijn specialiteit.

Donderdag liet hij weten dat hij een agent opdracht had gegeven de exclusieve rechten op zijn aandeel in het verhaal aan de hoogste bieder te verkopen.