AUGUSTA - Phil Mickelson heeft The Masters gewonnen. De linkshandige Amerikaan maakte op de 72e en laatste hole van Augusta National een birdie en beklom daarmee de toppositie in het klassement.

De Zuid-Afrikaan Ernie Els eindigde op de tweede plaats en de Zuid-Koreaan K.C. Choi op de derde. Achter de Amerikaan Chris DiMarco finishte de Duitser Bernhard Langer op de met de Spanjaard Sergio Garcia gedeelde vijfde plaats. Favoriet Tiger Woods werd zwaar teleurstellend gedeeld 22e.

De 28-jarige nummer 1 van de wereldranglijst, drievoudig winnaar van The Masters, was op Augusta National nimmer in goeden doen. Tijdens de laatste ronde moest hij enkele keren overgeven tijdens het spel. "Iets verkeerds gegeten'', zei hij na afloop. Maar hij gaf ook toe dat dit niet de reden was voor zijn lage eindklassering. "Ik heb de hele week geen fatsoenlijke putt gemaakt.''

De 33-jarige Phil Mickelson was lange tijd de nummer 2 op de wereldranglijst. Hij won in zijn loopbaan 22 professional toernooien. In de vier majors presteerde hij meestal goed, maar wist nooit te winnen. In de laatste drie Masters eindigde hij telkens als derde. The Masters 2004 was het 46e major waarin hij startte.

Een groot kampioen zijn en in de grote vier van het grandslam altijd verliezen, het frustreerde Mickelson behoorlijk. Hij werkte de afgelopen maanden aan een techniek om in de majors te kunnen triomferen. Na een periode met weinig wedstrijden en ook niet zulke geweldige resultaten, zei hij bij aanvang van dit seizoen: "Ik ben klaar voor de majors. Niet om ze goed te spelen, maar om ze ook eens te winnen.''

Mickelson durfde het te zeggen en hij maakte zijn woorden waar bij de eerste gelegenheid, The Masters. Elke grote golfer wil dit exclusieve invitatietoernooi een keer op de erelijst hebben staan. Veel eerder voor het groene jasje dat hij krijgt aangetrokken dan de cheque van een miljoen dollar die in de binnenzak steekt. De tweede opeenvolgende linkshandige winnaar na de Canadees Mike Weir triomfeerde in grootse stijl. Hij deed over de laatste negen holes slechts 31 slagen. Twee birdies op de laatste drie brachten hem voorbij de eerder gestarte Ernie Els. De Zuid-Afrikaan had een kaart binnengebracht met 67 slagen door onder meer twee eagles. "Ik heb gedaan wat ik moest doen'', stelde Els bedroefd vast, "maar het was niet genoeg.''

Phil Mickelson was flink geëmotioneerd toen hij van de vorige winnaar het Green Jacket kreeg. "Ik ben er altijd in blijven geloven'', zei hij, "als het zo lang duurt eer je slaagt, smaakt de overwinning veel zoeter.''