PALMA DE MALLORCA - De beste tenniswedstrijd van zijn leven en toch verloren. Martin Verkerk zei dat hij in de vorm van paaszondag van iedereen zou hebben gewonnen, behalve van Juan Carlos Ferrero, de beste gravelspeler ter wereld. "Ferrero haalde in de vijfde set een ongekend hoog niveau. Met de pijp leeg kon ik daar niet meer tegenop."

Ferrero sloeg in de vierde partij Spanje naar de halve finale van de Daviscup in de wereldgroep. Hij won met 6-4 6-7 4-6 7-5 6-1 van een geweldige Verkerk, die met Pasen plotseling in topvorm was gekomen. In de ochtend kantelde hij met John van Lottum het zaterdag door regen afgebroken dubbelspel naar de kant van Oranje. Aanvallend tennis sloopte het Spaanse koppel Rafael Nadal en Tommy Robredo: 3-6 2-6 6-3 6-2 6-2.

Spaghetti

Die radicale ommekeer na twee vette nederlagen in de eerste enkelspelen, hield het Nederlandse Daviscupteam in leven in de stierenvechterarena van Palma. Verkerk mocht het feestje niet vieren. Hij at een bord spaghetti, liet zich even masseren, hees zich in een schone wedstrijdoutfit, zette pet achterstevoren op zijn hoofd en betrad de kille Plaza de Toros van Palma de Mallorca met een rechte rug voor een confrontatie met de nummer 3 van de wereld. Ferrero versus Verkerk zou uitdraaien op een zeldzaam mooi tennisduel. De Spaanse triomfator zei: "Dit is tennis zoals je het weinig ziet."

Verkerk verloor wel en Spanje kwam met 3-1 op beslissend voordeel tegen Nederland. Verkerk zat na afloop niet echt stuk. "Als ik dit niveau kan vasthouden voor het gravelseizoen, dan zit het helemaal goed", zei de Alphenaar, die achtereenvolgens in Monte Carlo, München, Rome, Hamburg, Dusseldorf en Roland Garros gaat spelen. "Ik heb de man die mij in de finale van Roland Garros een schop onder de kont heeft gegeven, aan het wankelen gebracht. Hij raakte op bepaalde ogenblikken in paniek. In de tweede, derde en vierde set was ik beter."

Verkerk overdreef niet in zijn uitspraken. Hij had zijn allereerste opslagbeurt verloren en daarmee de eerste set afgegeven, maar de tweede en derde set won hij. Verdiend, omdat hij tegen de Spaanse topper een ongekend hoog niveau haalde. In de vierde set vielen geen breaks. Ferrero bereikte als eerste de zes gewonnen games en sloeg toen onverbiddelijk toe. Hij pakte de set met 7-5 en drukte gelijk door in de vijfde set. Verkerk: "Toen hij in de vijfde op 3-1 kwam, begon ik de vermoeidheid te voelen. Dit was mijn zevende set op de dag. De pijp was leeg."

Ongerustheid

Het was jammer dat Verkerk de stand in de wedstrijd tegen Spanje niet gelijk kon trekken. Waarschijnlijk was er grote ongerustheid in het Spaanse kamp gekomen. Elf jaar geleden zorgde Oranje ook voor een sensatie. Sjeng Schalken bereidde zich voor op een best-of-5 tegen Carlos Moya om ook er net als Verkerk iets moois van te maken.

Nadat Verkerk toch de onderliggende partij was geworden bij Ferrero, had de Limburger niet veel trek meer in het verplichte laatste nummer. Hij liet zich dan ook gewillig wegtikken door de lokale favoriet: 3-6 4-6. Het stuntje tegen het sterkste tennisland op gravel, waarop intens was gehoopt, was uitgebleven. Eindstand Spanje - Nederland 4-1. Captain Tjerk Bogtstra zei: "We moeten ons neerleggen bij de klasse van Ferrero en Moya."

Frankrijk

Net als Spanje gaat ook Frankrijk door naar de halve finale, ten koste van Zwitserland. Ondanks twee overwinningen van Roger Federer waren de Fransen toch met 3-2 te sterk. Escudé haalde zondag het beslissende punt binnen. Hij versloeg Kratochvil in drie sets (7-6 6-4 7-6) en bepaalde daarmee de eindstand op 3-2. Eerder op de dag had Federer, dankzij een overwinning op Clement, beide landen nog in evenwicht gebracht.