MANAMA - Michael Schumacher heeft zondag zijn derde opeenvolgende overwinning in het formule-1-seizoen behaald. De -jarige Duitser voltooide de hattrick op het fonkelnieuwe circuit van Sakhir bij Manama. Hij stuurde zijn Ferrari in de Grote Prijs van Bahrein, de eerste Grand Prix ooit in het midden-oosten, onbedreigd naar zijn 73e overwinning.

Rubens Barrichello maakte er een dubbelslag van voor Ferrari. De Braziliaan werd achter zijn kopman tweede in de woestijn. De derde plaats ging naar de Brit Jenson Button van Bar-Honda. In het klassement om de wereldtitel leidt Schumacher, zesvoudig wereldkampioen, met 30 punten voor Barrichello met 21 en Button met .

30 graden

Schumacher vertrok zondag voor de 58e keer van pole positie en keek op het asfalt van Sakhir nooit meer achterom. Bij 30 graden Celsius in de schaduw leidde hij van start tot finish, altijd in de rug gedekt door Barrichello. Achter de Ferrari's gebeurde van alles. Fernando Alonso verkreukelde bij de start de neus van zijn Renault en moest direct naar de pits. De Spanjaard begon aan een inhaalrace en eindigde als zesde, op respectabele afstand (ruim 53 seconden) van Schumacher.

Ralf Schumacher

Ralf Schumacher raakte met zijn Williams bij een inhaalmanoeuvre in de zevende ronde de Honda van Takuma Sato. Beide wagens waren op slag kansloos voor het podium. Sato werd vijfde, de jongste Schumacher zevende. Pablo Montoya lag tot acht (van de 57) ronden van 5714 meter voor het einde op de derde plaats toen hij opgeschrikt werd door remproblemen. Hij viel terug naar de dertiende plaats.

McLaren

Nog rampzaliger verliep de première in Bahrein voor McLaren. Van de twintig gestarte wagens vielen er slechts drie uit waaronder de twee McLarens. Kimi Raikkonen verliet het circuit al na acht ronden.

Zijn wagen vloog in brand. Voor de Fin, vorig jaar nummer twee achter Michael Schumacher, betekende dat de derde nul in drie races. Stalgenoot Coulthard reed tot zes ronden voor het einde op de achtste plaats toen hij voor de vierde keer de pits inreed en niet meer terugkeerde.

Schumacher kon toen al niets meer gebeuren. Hij kan op 25 april in Imola op het huiscircuit van Ferrari zijn record uit 1994 evenaren. Toen won hij de eerste vier races van het seizoen en legde daarmee de basis voor zijn eerste wereldtitel. In 2000 opende hij het seizoen met drie overwinningen. Ook toen werd hij wereldkampioen.