BRUGGE - De Rabobank-wielerploegen maken nog zeker tot en met deel uit van het internationale wielerpeloton. De raad van bestuur van Rabobank Nederland heeft besloten het bestaande sponsorcontract, dat eind 2005 afloopt met drie jaar te verlengen. Dat heeft Rabobank-bestuurder Piet van Schijndel zondag bekendgemaakt.

Het nieuws leidde voor de start van de Ronde van Vlaanderen tot vrolijke gezichten bij de Rabo-equipe. "Ik vind het een chique gekozen moment van de sponsor om dit bekend te maken. Het geeft rust in de ploeg, er spreekt vertrouwen uit'', aldus algemeen directeur Theo de Rooij in Brugge.

In het meerjarenplan wordt uitgegaan van het huidige budget van ongeveer 10 miljoen euro per jaargang. De Rooij kan zich nu gaan bezighouden met de samenstelling van de ploeg voor de komende jaren. "Zeventien contracten van renners lopen af, daaronder zijn de verbintenissen met Freire, Rasmussen en Leipheimer. Ik heb nu in ieder geval de mogelijkheid om renners langer dan een jaar aan ons te binden.''

Vast staat volgens De Rooij dat de ploeg een Nederlands stempel zal behouden. ,,Daar is in de onderhandelingen zeker over gesproken. Gezien de ontwikkelingen in ons tradeteam 3 hebben we er ook alle vertrouwen in dat we de komende jaren met Nederlandse renners aan de weg kunnen timmeren. Maar dat neemt niet weg dat we in de toekomst ook een beroep blijven doen op buitenlanders.''

Rabo-bestuurder Piet van Schijndel lichtte zondag in Brugge de contractverlenging toe. "De sponsoring vindt brede steun; meer dan procent van de lokale Rabobanken en onze medewerkers vinden dat we er mee door moeten gaan. We hebben de afgelopen jaren goede ervaringen opgedaan met commerciële campagnes rond de Tour de France en Nederlandse toppers als Boogerd en Dekker. Dat bouwen we verder uit'', aldus Van Schijndel.''