ALSEMBERG - Michael Boogerd was onbetwist de grote man in het eerste weekeinde van Vlaanderens wielerweek. Dat zijn inspanningen noch zaterdag in de E3 Prijs (winnaar Tom Boonen) noch in de Brabantse Pijl (Luca Paolini) tot winst hadden geleid, leek de Hagenaar zondag nauwelijks te deren.

"Natuurlijk had ik hier graag gewonnen", sprak Boogerd nadat hij in een sprint-à-deux was geklopt door Paolini. Het tweetal had zich in de zesde en laatste beklimming van de Alsemberg losgemaakt uit een kopgroep van zes waarin Marc Lotz de andere troef van Rabobank was. Maar de Limburger kon zijn kopman in de slotfase ook niet meer bijstaan. "Ik zat helemaal kapot."

Boogerds doel een week voor de Ronde van Vlaanderen was het verder aanscherpen van de vorm die twee weken geleden in de Italiaanse rittenkoers Tirreno-Adriatico al tot tevredenheid had geleid. "Ik wilde gewoon twee dagen knallen. Dat is wel gelukt", bevestigde hij zondag nadat hij traditioneel de finale van de Brabantse Pijl voor een groot deel had gekleurd.

Boogerd oogde scherp, reed de Alsemberg vijf keer op alsof het niets kostte en verloor met hulp van Lotz, Freire en Kroon nooit de greep op de koers. Nadat ze voorin met zessen waren overgebleven - Freire haakte af met een pijnlijke keel, Kroon was een keer tevergeefs in de aanval geweest - had Rabobank nog steeds de numerieke meerderheid, maar wel met de wetenschap dat van het viertal Sijmens, Merckx, Rous en Paolini laatstgenoemde Italiaan het grote probleem ging vormen.

"Dat is een man die massasprints kan winnen", wist Boogerd, die tot aan de laatste beklimming van de Alsemberg wachtte met zijn aanval. "Eerder zou te vroeg geweest zijn met de wind hier op kop."

Paolini

Boogerd zette aan, Paolini volgde en voorkwam uiteindelijk een derde zege van de Hagenaar in de Brabantse Pijl. "Jammer, maar ik ga met een positief gevoel naar de Ronde van Vlaanderen. Om te winnen, ja. Als ik naar een wereldbekerwedstrijd ga, is het om te winnen."

Dubbelslag

De dubbelslag die Rabobank vorig jaar in hetzelfde weekeinde leverde met De Jongh en Boogerd, was nu aan Quick-Step. Wielerminnend België werd weer eens euforisch over een jonge renner die al sinds zijn toetreden tot de beroepsrenners wordt beschouwd als de nieuwe Museeuw.

Het zijn sterke benen die Tom Boonen op de grond moeten houden na de loftuitingen die hem na zijn zege in de E3 Prijs ten deel vielen. Boonen won de sprint nadat een kopgroep van drie met Michael Boogerd een kleine driehonderd meter voor de streep in Harelbeke was ingelopen. "Vervelend", deed de Hagenaar zaterdag tamelijk luchtig. Er was ook niemand die klaagde over het opzichtige stayeren achter een auto waarmee Boonen in volle finale na een lekke band terugkeerde in het peloton.

Paolini maakte het succes voor Quick-Step een dag later compleet. De 26-jarige Italiaan is een toekomstig klassiekerkoning die voorlopig nog in de schaduw moet rijden van zijn kopmannen Museeuw en Bettini. Zondag mocht hij voor zijn kans gaan, het had een emotionele uitbarsting tot gevolg. Paolini verloor in november zijn zwager, een amateur-renner die overleed aan een hartstilstand. De zege op de Alsemberg werd een eerbetoon aan hem.