Je kunt van de Lotus-jongens zeggen wat je wilt, maar als ze geen races winnen spelen ze in elk geval een hoofdrol in de strijd om de wereldtitel. 

Door Ronald van Dam

Kimi Raikkonen tikte vorig weekend in Japan bij de start Fernando Alonso van de baan en recidivist Romain Grosjean deed hetzelfde bij Mark Webber. Dit gebeuk was aan Sebastian Vettel welbesteed.

De Duitser won overtuigend en arriveerde in Zuid-Korea met nog maar vier punten achterstand op koploper Alonso.

Historie

Er zijn pas twee Grand Prix verreden op Korea International Circuit, met Fernando Alonso (2010) en Sebastian Vettel (2011) als winnaars. Het was twee jaar geleden even wennen voor de teams toen ze Yeongam voor het eerst aandeden, want de dichtstbijzijnde luchthaven ligt op vier uur rijden van het circuit en hotels waren er ook nauwelijks te vinden.

Maar ‘promotor’ Bernie Ecclestone sloot een zevenjarige deal met het Aziatische land en een optie voor nog eens vijf races tot 2021. Meest memorabele moment tot nu toe: het slippertje van Webber in de regen achter de safetycar in 2010. De Australische koploper in het kampioenschap gleed van de baan en verspeelde - achteraf bezien - daar de wereldtitel.

Het circuit

Op het 5,6 kilometer lange circuit wordt tegen de klok in gereden, wat voor de coureurs altijd even weer wennen is. Na de eerste bocht volgt een recht stuk van 1,2 kilometer, het langste van alle circuits in Azië.

Ook Zuid-Korea is van de hand van Duitser Hermann Tilke, de huisontwerper van de Formule 1 die veel ‘eenheidsworsten’ aflevert op de nieuwe F1-locaties.

Toch is Lewis Hamilton er enthousiast over. “Dit circuit is ontworpen om tegen elkaar te racen. In bocht 4, 5 en 6 kun je zowel aan de binnen - als buitenkant aanvallen. Mooi is hoe de drie sectoren van elkaar verschillen. Het eerste deel gaat om topsnelheid, dan komt er een snelle en vloeiende sector en tot slot een langzaam deel.”

Vorig jaar

Vettel ging met zijn tweede wereldtitel op zak vrolijk door met winnen. Hamilton doorbrak nog wel de reeks pole positions van Red Bull (vijftien op rij), maar Vettel stak de Engelsman na drie bochten al voorbij.

Hamilton kon de andere Red Bull van Webber nog net achter zich houden. DRS (de beweegbare achtervleugel, die tijdelijk meer snelheid geeft om inhalen te bevorderen) bleek voor de Australiër niet effectief genoeg.

De eerste en derde plaats waren voor Red Bull voldoende om de constructeurstitel te prolongeren. Tevredenheid was er ook bij het zusterteam Toro Rosso dat door de zevende (Alguersuari) en Buemi (negende) Sauber en Force India naderde in het constructeurskampioenschap.

Kanshebbers

Iedereen kijkt in Zuid-Korea met een schuin oog naar Grosjean, want na zijn zevende ‘eerste ronde incident’ van het seizoen in Japan, wil niemand meer in de buurt van de Fransman staan bij de startopstelling.

Vettel en Red Bull lijken net op tijd in vorm (dubbele DRS?) en we hebben in 2010 gezien waar dat toe kan leiden. Alonso voorspelt nog vijf finales, te beginnen in Zuid-Korea.

Ook Raikkonen en Hamilton maken nog kans op de wereldtitel (de Grand Prix-winnaar krijgt 25 punten), maar het lijkt uit te draaien op een strijd tussen de Spanjaard en de Duitser. Tot slot: wat kan Kamui Kobayashi hier na zijn prachtige derde plaats in Japan?

Stand na vijftien races:

1. Fernando Alonso 194; 2. Sebastian Vettel 190; 3. Kimi Räikkönen 157; 4. Lewis Hamilton 152; 5. Mark Webber 135; 6. Jenson Button 131; 7. Nico Rosberg 93; 8. Romain Grosjean 82

Constructeurs:

1. Red Bull 325; 2. McLaren 283; 3. Ferrari 263; 4. Lotus 239; 5. Mercedes 136