KWADENDAMME - Nog maar drie jaar geleden was Johnny Hoogerland een van de uitblinkers in de Ronde van Lombardije. Het was het najaar waarin hij ook Nederlands beste renner op het WK was en zich leek te ontwikkelen tot een klassiekerrenner van formaat.

Zaterdag start de inmiddels 29-jarige Zeeuw van Vacansoleil-DCM opnieuw in de Italiaanse najaarsklassieker. Maar niet in een favorietenrol.

Voor Hoogerland zit een wisselvallig jaar er bijna op. Na Lombardije volgt nog de Ronde van Peking.

''Het is niet dat ik op hangen en wurgen toe werk naar het einde van het seizoen, maar het is een lang jaar. Dat begint in feite al in november met de voorbereiding.''

Evalueren

De start was veelbelovend. Hoogerland werd vijfde in de rittenkoers Tirreno-Adriatico en viel aan waar hij kon in Milaan-Sanremo. ''Ik voelde me goed en dacht alleen nog maar te verbeteren. Dat gebeurde niet.’’

Thuis in Kwadendamme heeft hij de reden niet paraat. ''Ik weet het niet. We moeten het seizoen straks maar eens evalueren. Ik had gehoopt in de Amstel en Luik-Bastenaken-Luik goed te zijn. In die laatste wedstrijd werd ik nog wel 23e. Dat is niet slecht, maar ik kwam op de laatste klim gewoon te kort.’’

Tour

Misschien dat hij zijn plannen volgend jaar gaat herzien. De Ronde van Vlaanderen, waarin hij al eens elfde en twaalfde werd, meed hij de afgelopen twee jaar.

''Ik heb daar inderdaad goed gereden, maar dat was wel op een ander parcours." En de Tour, hoe noodzakelijk is die wedstrijd eigenlijk in zijn programma? ''Ik heb me er dit jaar niet echt op mijn gemak gevoeld. Het is een mooie wedstrijd, maar ook een heel circus.''

Hij kon zich in ieder geval niet onderscheiden. ''Dat is gewoon heel lastig. Je moet specialist in iets zijn. Ik geloof ook niet dat je per se een grote ronde in de benen moet hebben om bijvoorbeeld een goed WK te rijden. Kijk naar mijn ploeggenoot Björn Leukemans, die wil geen grote rondes meer rijden maar was zondag toch echt heel goed.’’

Lastiger

Hij had toch maar gekeken op tv, hoewel Hoogerland dat eerst niet van plan was. Hij baalde dat bondscoach Leo van Vliet geen plaats voor hem had in de selectie. ''Ik heb in het najaar een paar goede wedstrijden gereden, maar in Québec was ik slecht, dat klopt. Ik was teleurgesteld, dat lijkt me normaal.''

Lombardije dan maar, ook een mooie koers. Met weer een parcourswijziging. De Muur van Sormano is op 80 kilometer voor de streep in Lecco een extra hindernis, zoals later de vertrouwde Ghisallo (46 kilometer voor de streep) en in volle finale de Villa Vergano dat zijn. ''Het is nog lastiger dan drie jaar geleden. Ik ben benieuwd."