AMSTERDAM - Roy Heiner (43) noemt het de Mount Everest van de zeilsport. "Er loopt geen kabelbaantje naar de top." De zeilrace om de wereld, ook wel de Volvo Ocean Race genoemd, is afzien. "Een aanslag op fysiek en mentaal gebied." En, niet te vergeten, op het financiële vlak.

ABN Amro trekt voor de negende editie, die op 5 november 2005 in Spanje van start gaat, liefst 20 miljoen euro uit. Een record voor een eenmalig contract in de Nederlandse sportwereld. "Tijd en geld hebben we. Nu nog twee snelle boten, ervaren schippers en goede bemanningsleden. Kwaliteit is daarbij belangrijker dan nationaliteit. We hebben maar één doel: winnen", zei Heiner, die als technisch directeur aan het ambitieuze project is verbonden.

Voor de Zuid-Afrikaan van geboorte ging donderdag een langgekoesterde wens in vervulling. De winnaar van olympisch brons in Atlanta (1996) was al een jaar of tien op zoek naar een (Nederlands) bedrijf, dat voldoende geld zou willen steken in een kansrijke zeilmissie rond de wereld. ABN Amro, al actief in het tennis (Rotterdam) en voetbal (Ajax), hapte uiteindelijk toe.

Zeiltocht

Een vermakelijke zeiltocht van de raad van bestuur van het bankconcern in augustus vorig jaar met team-Heiner rond Texel vormde een aanzet voor het dikke contract. "Met 20 miljoen ben ik dik tevreden", liet Heiner donderdagochtend in Amsterdam weten. "Daarmee kunnen we ons met de beste teams meten. Het is een uniek bedrag in de Nederlandse sportwereld. Het zal het aanzien van het zeilen veranderen, in positieve zin uiteraard."

Heiner, een volbloed (zee)zeiler, deed met wisselend succes mee aan de vorige twee edities van de vierjaarlijkse uithoudingsproef, die vroeger als Whitbread Round The World Race bekend stond. Bij de Nederlandse campagne van BrunelSunergy werd hij ingevlogen als vervanger van schipper Hans Bouscholte, bij het Zweedse project van Assa Abloy moest hij zelf het veld ruimen na 'muiterij' aan boord.

Fouten

"Ik heb geleerd van de fouten uit het verleden. Bij de BrunelSunergy waren tijd en geld een probleem. Ook bij Assa Abloy was de voorbereidingstijd te kort. Toen ik als schipper werd aangesteld, was de halve bemanning al gecontracteerd en lag de boot al in de steigers. Dat ga ik anders doen. Ik begin met de schippers, die daarna hun teams zelf mogen samenstellen. Zeilen is teamwerk, zeker bij zo'n lange race rond de wereld."

Opvallend genoeg blijft de professionele Heiner bij de komende editie, die in de zomer van 2006 wellicht in Amsterdam eindigt, zelf aan de kant. "Het zal op de wal best een keer pijn doen om onze twee boten te zien wegzeilen. Maar het zal ook een heerlijk gevoel zijn om ze als eerste over de finishlijn te zien komen. Daar gaat het mij allemaal om. De beste optie was om dit project zelf te leiden."

De twee ABN Amro-boten, in de nieuwe Volvo Open 70-klasse, worden in Nederland gemaakt. De Argentijn Juan Kouyoumdjian ("een jong, avontuurlijk talent", aldus Heiner) is de ontwerper, de Ier Killian Bushe is de bouwer. De laatste bouwde vier jaar geleden de Illbruck, die de vorige editie van de voormalige Whitbread Round The World Race won. Met het eerste schip gaan Heiner en zijn team nog dit jaar hard testen en trainen. De tweede boot wordt gebouwd op basis van de ervaringen en resultaten van het eerste jacht.

"Ik sta voor een geweldige uitdaging", sprak Heiner opgetogen. "Maar ik blijf absoluut zelf zeilen. Om het gevoel te behouden. Want of je nu op een grote of een kleine boot vaart, veel handelingen zijn hetzelfde. Ik ga me in april in Medemblik ook nog proberen te kwalificeren voor Athene 2004 in de Starklasse. Die ultrakorte campagne betaal ik zelf."