ANTWERPEN - Pieter van den Hoogenband heeft bij de open Vlaamse kampioenschappen de 50 meter vrije slag gewonnen. De tweevoudig olympisch kampioen tikte in het zwembad in Antwerpen aan in een tijd van 22,60. Hij bleef hiermee de Belg Renaat Dreesen (22,94) en teamgenoot Gijs Damen (23,42) voor.

Van den Hoogenband was zeer tevreden met zijn eerste officiële wedstrijd sinds de EK kortebaan in december in Dublin en zijn eerste race op de langebaan sinds de Olympic Challenge Meet eind vorig jaar in Drachten.

”Een toprace”, vond de Brabander. “Ik zit vlak boven mijn tijd van het WK en van Drachten. Toen was ik in vorm en nu heb ik net een periode van het echte beukwerk achter de rug. Het geeft daarom een heel goed gevoel dat het nu al zo lekker ging.”

De afgelopen weken deed Van den Hoogenband onder meer bij een trainingskamp in het Griekse Thessaloniki inhoud op. Met zijn deelname aan de competitie in Antwerpen heeft hij een begin gemaakt met de wedstrijdspecifieke voorbereiding op de Spelen in Athene. Hij moet zijn inhoud nu gaan omzetten in snelheid. De Brabander komt zondag opnieuw in actie in het zwembad Wezenberg.

”Het is lekker om een wedstrijd in de buurt te zwemmen. Een keer gas en je bent er. We kunnen deze races ook mooi gebruiken om nog te experimenteren. Ik was vooral gefocused op mijn start. Mijn reactietijd was top. Het is ook lekker dat ik me nu eens volledig op de 50 vrij kon richten. Meestal lukt dat niet door het volle programma. Ik heb het idee dat die afstand hierdoor niet altijd uit de verf komt.”

Coach Jacco Verhaeren kan met zijn Philipsploeg aan de Vlaamse kampioenschappen meedoen omdat de titelstrijd dit jaar voor het eerst open is. “In deze races hoeven we de tegels nog niet uit het water te zwemmen, maar het is een mooie aangelegenheid aan de wedstrijdfase richting Athene te beginnen. Pieter heeft al een erg goede tijd neergezet en ook Gijs zwom sterk”, aldus Verhaeren.

Damen kwam zaterdag ook nog in actie op de 200 wissel. Hij eindigde daarop in 2.11,75 als tweede achter de Belg Wim Goris (2.08,58). Klaas Erik Zwering won de 200 rug in 2.05,44. Verhaeren: “Dit zijn eigenlijk pretafstanden voor de jongens. Klaas Erik richt zich volledig op de vrije slag, maar in zo'n weekeinde is het goed om er iets bij te doen.”

Joris Keizer zwom zaterdag niet. De vlinderslagspecialist, die onlangs op hoogstestage was in het Amerikaanse Flagstaff verschijnt zondag op het startblok in Antwerpen. Ook Mitja Zastrow deed niet mee. Hij heeft last van rugklachten. Verhaeren wil met het oog op olympische kwalificatie geen risico met de voormalige Duitser nemen. “Ik hoop dat hij fit is voor de grandprixwedstrijden in Eindhoven en Amsterdam.”

Komend weekeind start Verhaeren met zijn zwemmers ook bij het tweede deel van de open VK. In die week daarna reist Van den Hoogenband naar Italië voor een invitatiewedstrijd op de 100 meter vrij. In het laatste weekeinde van maart staan de grandprixwedstrijden in Eindhoven op programma. Begin april doen Van den Hoogenband en zijn ploeggenoten mee aan de Swim Cup in Amsterdam.