MELBOURNE - De wereldkampioen wil weer op herhaling. Michael Schumacher wil een zevende wereldtitel in de Formule 1 met de vijfde op rij. "Ik ben als fles goede wijn. Hoe ouder hoe beter. Ik wil de titel opnieuw winnen. Bij Ferrari zijn weallemaal klaar voor deze nieuwe uitdaging."

Wie Michael Schumacher weet te stoppen is zeer de vraag. Kimi Raikkonen, is de mening van Bernie Ecclestone, de grote baas van de hoogste autoracerij. De 24-jarige Fin was in 2003 de belangrijkste uitdager van Schumacher. Hij voerde vele weken het klassement aan maar moest het in de slotfase afleggen tegen Schumacher die met de zevende plaats in de slotrace in Japan de zesde titel binnensleepte. Verschil over het hele seizoen bedroeg net die twee puntjes uit Suzuka.

Wereldtitels

Met zes wereldtitels overtrof Schumacher de vijf van de legendarische Argentijn Juan Manuel Fangio in de jaren vijftig. Een leek kon voorspellen dat dit record vele jaren zou standhouden. Toch was het voor Schumacher nog niet genoeg. Dus heeft hij zichzelf klaargestoomd om dit jaar zijn zevende titel te pakken.

Regels

Het seizoen 2003 was mede interessant door revolutionaire regelwijzigingen. Vooral de kwalificatie over slechts een rondje verhoogde spanning en wedstrijdelement. Voor 2004 is er weer een en ander veranderd. Belangrijkste is de plicht om een heel weekend met dezelfde motor te doen. Wie toch wisselt moet tien plaatsen naar achteren op de grid.

Ferrari

Voor er een kilometer is gereden straalt de renstal van Ferrari het meeste vertrouwen uit. Bij de meeste andere teams bestaan problemen, ook personele. Bij McLaren is Raikkonen de kopman geworden ten koste van David Coulthard. De Schot zat vorig jaar al op de wip en hij weet dat hij in 2005 wordt vervangen door de Colombiaan Juan Pablo Montoya, dit jaar nog bij Williams-BMW. Misschien verliest Williams na het komende seizoen ook Ralf Schumacher. De broer van Michael leeft al maanden in onmin met baas Frank Williams over zijn beloning.

De problemen bij McLaren en Williams kan de deur openen voor kleinere teams, met goede kansen voor Renault dat supertalent Fernando Alonso aan het stuur heeft. Hij won in 2003 de Grote Prijs van Hongarije.

Verstappen

Nederland is dit jaar niet vertegenwoordigd in de Formule 1. Jos Verstappen keerde de trage renstal Minardi de rug toe in de verwachting in een sneller team te kunnen komen. Jaguar koos voor het geld van de Oostenrijkse debutant Christian Klien. De langslepende onderhandelingen met Jordan werden een soapstory met dramatische ontknoping. De Italiaan Giorgio Pantano profiteerde.

Verstappen meende dat zijn loopbaan in de Formule 1 nog niet ten einde hoeft te zijn, ondanks zijn dertig jaar. Hij stelde dat het seizoen nooit eindigt met dezelfde coureurs als wordt begonnen.

Coronel

De enige Nederlandse inbreng lijkt vooralsnog te komen van Tom Coronel met een testrijderscontract bij het Minardi. Teamleider Paul Stoddart op de vrijdagen voor de Grote Prijzen tijdens de trainingssessies, net als zes andere teams, een derde auto laten rijden. Coronel kan daar laten zien wat hij kan door sneller te racen dan de Hongaar Zsolt Baumgartner en de Italiaan Gianmaria Bruni.

Het WK Formule 1 gaat dit jaar over achttien races. Twee Grote Prijzen zijn nieuw: China en Bahrein. België is na een jaar onderbreking weer terug. Het slot is gesitueerd in Brazilië op het snelle circuit van Interlagos, waar het wagenpark van de snelste raceklasse in 2003 veranderde in een schroothoop.