ROTTERDAM - Tim Henman is een plaag voor Roger Federer. DeBrit versloeg vrijdagavond de Zwitserse nummer 1 van dewereldranglijst in Rotterdam met 6-3 en 7-6 (tiebreak 11-9) enplaatste zich voor de halve finale van het ABN Amro World TennisTournament. Hij speelt zaterdagmiddag tegen de Australiër LleytonHewitt, die zich kwalificeerde door winst op de Duitser RainerSchüttler.

Voor Tim Henman was het de zesde halvefinaleplaats op zevenstarts in Rotterdam. Hij plaatste zich driemaal voor de eindstrijd,maar won geen enkele keer. In 1999 verloor hij van de Rus JevgeniKafelnikov, in 2000 van de Fransman Cédric Pioline en in 2002 vandiens landgenoot Nicolas Escudé.

Het was in Sportpaleis Ahoy ook zijn zesde overwinning opFederer in zeven ontmoetingen. De enige keer dat hij van de Zwitserverloor was in Miami 2002 toen Henman geblesseerd opgaf na deeerste set. ''In de sport heb je spelers waar je lekker tegenspeelt en anderen die jou totaal niet liggen'', zei Henman later.''Tegen Federer kan ik bijna niets verkeerds doen. In de halvefinale moet ik tegen Hewitt. Tegen hem moet ik de eerste keer nogwinnen.''

Henman was ook de laatste speler die Federer een nederlaagtoebracht, vorige herfst in Parijs tijdens de Masters Series.Sindsdien bleef de Zwitser ongeslagen in zestien wedstrijden enveroverde hij de hoogste positie in de tenniswereld door een triomfin het Australian Open.

Henman - Federer was het klapstuk van de vierkwartfinalewedstrijden. Gezien het verleden met veel zegepralen vande 29-jarige Britse gentleman tegenover de enorme groei die de-jarige Zwitserse allrounder de laatste acht maanden sindsWimbledon doormaakte, moest de partij wel een hoogtepunt worden vanhet toernooi.

De uitkomst viel wat tegen. Federer, donderdag moeizaam langs deRoemeen Andrei Pavel gekomen, bleek niet in beste doen. Zijnbackhand crosspasses waren machtig mooi, maar zijn opslagenhaperden nogal eens en veel diepe forehands misten zuiverheid.Henman serveerde hard, kwam vaak naar het net en dicteerde dewedstrijd. Op 4-3 brak hij de service van Federer en serveerde uitnaar 6-3. ''Deze tactiek was nodig'', aldus Henman, ''als jeFederer het spel laat maken, laat hij zien waarom hij de nummer eenvan de wereld is''.

De tweede set begon met breaks over en weer. Na 2-2 bereiktenze, soms vlot, vaak moeizaam, de tiebreak. Federer leek dewedstrijd zijn kant op te trekken. Hij kwam met 5-2 voor en had op-3 drie setpoints. Hij faalde daar. Henman kwam terug tot 6-6. Op-6 en 9-8 had Federer opnieuw setpoints, maar dat was op deservice van Henman die zich bekwaam ontworstelde en op 11-10 naarde partij volleerde. De overwinning was verdiend, maar het publiekhad liever de ander als winnaar gezien. ''Ik kan het niet helpen'',vond de winnaar.