ROTTERDAM - Sjeng Schalken zou de kat zijn en Raemon Sluiter moest de muis voorstellen. Zelfs in eigen huis, het Sportpaleis Ahoy' in Rotterdam. Zo waren de bespiegelingen voor de tweede ronde van het ABN Amro World Tennis Tournament tussen de twee Nederlanders. In werkelijkheid waren de rollen volledig omgedraaid. De Rotterdamse 'local hero' speelde in 1 uur en 11 minuten met 'de muur' uit Limburg: 6-3 en 6-4.

Sluiter speelde een dijk van een partij. Hij serveerde sterk en zat bovenop elke bal om te kunnen scoren. Hij ging voor de korte punten en maakte er genoeg voor de verdiende overwinning. Mogelijk had hij ook wel gewonnen als Schalken niet een zeldzame offday doormaakte. "Een negatieve uitschieter", noemde de nummer 15 van de wereldranglijst zijn duel met de nummer . "Dit overkomt mij zelden. Een oorzaak zou ik niet weten."

Schalken gunde Sluiter, vorig jaar finalist tegen de Wit-Rus Max Mirnyi, het succes van harte. "Raemon heeft hier veel punten te verdedigen. Hij had de overwinning hard nodig. Ik hoop dat mij dit niet vaker overkomt, want dan kan ik de 15e plaats op de ranglijst vergeten."

Conditie baan

De oerdegelijkheid in het spel van Schalken, maandag nog zo sterk tegen Goran Ivanisevic, was plotseling verdwenen. Hij sloeg afzwaaiers en missers. Halverwege de tweede set beklaagde hij zich bij de hoofdscheidsrechter over de conditie van de baan. De blokken hardcourt waren wat uit elkaar geschoven, mogelijk onder invloed van de hoge temperaturen door het talrijke bezoek.

Eerder op de dag hadden ook de Brit Tim Henman en de Australiër Lleyton Hewitt erover geklaagd. Schalken wilde daar later niet meer op terugkomen. Toen hij klaagde, stond hij al zowat verloren. Hij bereikte wel dat de reparatiedienst in actie kwam voor de partij van John van Lottum tegen de Spanjaard Juan Carlos Ferrero en dat er 's nachts door het baanpersoneel moest worden overgewerkt.

Camel Trophy

Raemon Sluiter bemoeide zich niet de protesten over de vloer. "Natuurlijk niet. Ik stond een set plus een breek voor", zei hij, "in zo'n voordelige situatie mag er voor mijn part een Camel Trophy op de baan zijn gehouden".

Sluiter veroverde zijn kwartfinaleplaats maar vierde dit niet uitbundig. "Ik ga niet zo gauw uit mijn dak en zeker niet na een wedstrijd tegen een geweldige collega en een fijn mens. Op de baan heb ik hem willen opvreten en dat heb ik laten zien met mijn tennis."