Een stoïcijnse Fin heeft Martin Verkerk tot zijn woede en frustratiedinsdagavond in Rotterdam verslagen.Nederlandse lijnrechters en de Italiaanse umpire Grillotto stakeneen handje toe. De 25-jarige Alphense vedette verloor van delinkshandige Jarkko Nieminen: 6-7 7-6 4-6.

Het was de derde keer op rij dat hij het ABN Amro World TennisTournament na de eerste ronde moest verlaten. ''Ik baalverschrikkelijk'', zei hij, ''voor mijzelf, voor Richard Krajiceken voor het Nederlandse publiek.

Kuitspieren

Verkerk liet zich tijdens de derde set in de pauze tussen gamessteeds behandelen aan zijn kuitspieren. Geblesseerd was hij niet,gaf hij toe. Na een dag of twee zonder tennis, gaat hij detrainingen hervatten en het indoortoernooi van Marseille afzeggen.In Scottsdale maakte hij zijn rentree. ''Ik weet nu dat er bepaaldeonderdelen niet meer helemaal goed zitten. Die moeten weer wordengetraind. Ik heb verloren omdat ik niet goed genoeg was. Nieminenspeelde wel een prima partij en heeft de overwinning eruitgesleept.''

De linkshandige Jarkko Nieminen, 22 jaar en 37e op dewereldranglijst, bleef kalm onder het opslaggeweld van Verkerk, diemet 211 km/u zijn naam wel bovenaan de lijst van hardste opslagenin Rotterdam zetten. De Fin bleef alles koel retourneren en hieldzijn opslagbeurten.

Dik uit

Een belangrijk moment kwam op 4-3 en 30-15 voor Verkerk toenNieminen serveerde. De Fin sloeg een cross uit. Verkerk liet de ballopen. De lijnrechter hield zijn mond en de umpire gaf het punt aanNieminen: 30-30. De gedupeerde Nederlander wilde er eerst geenwoord aan vuil maken, deed het later toch. ''De umpire ging mijzitten aankijken of ik gek was! Iedereen kon zien dat die bal dikuit was.''

Verkerk kwam niet op breekpunten. Het werd 4-4 en zelf 4-5 toenNieminen de opslag van de favoriet wist te breken. Verkerk toondekarakter en brak 'op love' terug, tot grote vreugde van de massa insportpaleis Ahoy'. In de tiebreak verslapte Verkerk weer: 4-7 en deeerste set ging daarmee naar Nieminen. In de tweede waren de rollen omgedraaid.Verkerk dicteerde en won de tweede set met gelijke cijfers.

Vatbaar voor verbetering

In de derde set zakte hij in. De backhand werkte onvoldoende,zijn volleys aan het net bleken zeer voor verbetering vatbaar. Inde kleedkamer had hij tien zeer moelijke minuten met zijn coachNick Carr. ''Nu moet ik het hier volgend jaar maken. Nu moet eenandere Nederlander het maar doen.''

Martin Verkerk vloog dan wel uit hetindoortoernooi, maar de Alphense toptennisser kreegtoch een prijs. De vereniging van oud-tennisinternationals schonkhem de IC Award.

Het betreft een jaarprijs voor bijzondere tennisprestaties.Sjeng Schalken (2 toernooizeges) en Richard Krajicek (oeuvre) warende andere genomineerden. De jury vond de finaleplaats op RolandGarros de IC Award waard. IC-voorzitter Mark Koevermans reikte deprijs dinsdagavond in Rotterdam aan Verkerk uit.

Het Nederlandse toptennis vierde op de tweede dag van het 31eABN Amro WTT toch een succes. Publiekslieveling Raemon Sluiterschaarde zich als derde Nederlander in de tweede ronde. Hijversloeg de 29-jarige Spaanse oud-wereldkampioen Alex Corretja ineen partij met hoogte- en dieptepunten: 6-4 6-2.

'Klunen'

''Klunen'', noemde Sluiter zijn tennis in het middenstuk. Ervooren erna deklasseerde de Rotterdammer de Spanjaard, die over zijnhoogtepunt heen is. Hij kwam in 14 minuten op 4-0 en had na deeerste breek in de tweede set waardoor hij op 2-1 kwam, ook weinigminuten meer nodig om zijn eerste succes te bereiken.

In de volgende ronde speelt hij een Nederlands onderonsje tegenSjeng Schalken, maandag al winnaar tegen de Kroaat GoranIvanisevic. ''De Muur'', vond Sluiter, ''dat zal een interessantpotje worden. Ik zal voor de snelle punten moeten gaan. Als ik inde rally ga krijg ik wel een geweldige conditietraining maar weinigpunten.''