AMSTERDAM - Voor roeier Roel Haen moet de 158e editie van de Boatrace zaterdag de kroon op zijn sportieve carriére worden. "Als wij hier een goed resultaat neerzetten is het aannemelijk dat dit mijn laatste wedstrijd is geweest."

Haen neemt zaterdagmiddag om kwart over drie (Nederlandse tijd) plaats in de universiteitsboot van Oxford die het in de historische roeiwedstrijd over de Thames opneemt tegen de rivalen uit Cambridge.

De 29-jarige roeier besloot de nationale Nederlandse selecties na de Olympische Spelen van Peking in 2008 voor gezien te houden en zich te richten op zijn maatschappelijke carrière.

Toen hij voor zijn studie een jaar naar het buitenland wilde en zijn oog viel op de universiteit van Oxford was de keuze voor een terugkeer in de roeiboot snel gemaakt.

"Ik dacht: als ik toch een jaar in Oxford ben, wil ik ook vol gaan voor een plek in de Boatrace", verklaart hij zijn besluit. "Die kans krijg je geen tweede keer in je leven. Voordat ik naar Engeland vertrok was ik al weer begonnen met trainen, met de Boatrace in gedachten."

"De selecties voor de boot begonnen al vroeg en ik wilde er echt bij zitten. Deze race is een unieke ervaring, ik denk dat er geen roeier is die deze kans zou laten schieten."

Spektakel

Haen verwacht op de Thames een waar spektakel mee te maken. "Ik denk dat er meer mensen langs de kant staan bij de Boatrace dan bij elke andere race die ik ooit heb meegemaakt."

Vooral op de beide universiteiten is het een wedstrijd die de gemoederen flink bezighoudt. "Ik denk dat elke student en elke professor 7 april wel in zijn agenda heeft onderstreept. Iedereen is er zich van bewust dat de Boatrace eraan komt."

Zelf maakt Haen weinig van die hectiek mee. "De selectie zit al twee weken in een hotel in Londen. Daarnaast trainen we ook niet op het kleine stukje rivier bij Oxford dat geschikt is voor roeien. Daar is het veel te druk op het water met al die colleges. Daardoor zijn we redelijk afgeschermd."

Favoriet

De boot van Oxford is zaterdag volgens de kenners favoriet in de 6,8 kilometer lange race. De kans is daardoor aannemelijk dat Haen de derde Nederlander, na Gerritjan Eggenkamp (2002) en Sjoerd Hamburger (2009), wordt die de prestigieuze wedstrijd op zijn naam schrijft.

Aan de door de Engelse bookmakers en media uitgesproken verwachting hecht Haen echter weinig waarde. "Dat zegt niet alles", blijft hij nuchter. "Zij kijken globaal naar wat er in de boot zit en trekken daaruit hun conclusies, maar echt doordacht zijn die voorspellingen niet."

Niettemin ziet hij geen reden waarom 'Oxford niet zou winnen'. "Natuurlijk zijn we ervan bewust dat Cambridge een goede ploeg heeft en dat ze flink tegenstand zullen bieden om de nederlaag van vorig jaar te revancheren. Maar wij hebben er wel vertrouwen in. Wij hebben in ieder geval alles in huis om te winnen."

Dat zou betekenen dat Haen met een mooie hoofdprijs een streep onder zijn loopbaan in de boot zet. "Als we hem winnen hoef ik me denk ik niet te schamen over mijn roeicarrière."

Bekijk een animatie van het traject van de Boatrace

Boatrace