RIJSWIJK - Met het vertrek van Jan Raas als roerganger van de Rabobank-wielerploeg en een aantal opmerkelijke, voornamelijk buitenlandse transfers was het afgelopen winter verre van rustig in wielerland. Natuurlijk waren er ook dopingaffaires (Cofidis, de Belgische veearts Landuyt) waarvan het voorlopig gissen blijft naar de omvang. Daarbij kreeg de wielerwereld afgelopen weekeinde een schok met de dood van Marco Pantani, een gevallen ster die het leven buiten de schijnwerpers moeilijk afging.

Ook nu zal de wielersport zich herstellen. In de voorbereidingsrondes als Ruta del Sol en de Ronde van de Middellandse zee werd de Tourwinnaar van 1998 middels een minuut stilte herdacht, waarna de coureurs de fietsen weer in beweging brachten. Op 28 februari, als met de Omloop Het Volk het seizoen echt van start gaat, is de Italiaan een herinnering en barst de jacht op aansprekende zeges en UCI-punten weer onverbiddelijk los.

Armstrong

Tragiek en wielersport horen bij elkaar. Uit de dood van zijn landgenoot Kivilev putte Aleksandr Vinokoerov naar eigen zeggen de kracht de Amstel Gold Race naar zijn hand te zetten. In de Ronde van Frankrijk was de Kazak samen met de herboren Jan Ullrich zelfs een plaag voor Lance Armstrong, die desondanks voor de vijfde keer op rij de Tour won.

Meteen was duidelijk dat 2004 een historisch wielerjaar kan worden. Armstrong gaat voor zijn zesde Tourzege. Dat zou een haast buitenaardse prestatie zijn, waarop bijvoorbeeld Miguel Indurain zich in 1996 stukbeet. Ook bij Jacques Anquetil, Eddy Merckx en Bernard Hinault stokte de teller bij vijf, wat kenners deed concluderen dat een zesde Tourzege buiten de grenzen van het geestelijke en fysieke vermogen van de mensheid valt.

Armstrong gaat in juli wellicht het tegendeel bewijzen, al zit de concurrentie niet stil. Jan Ullrich, zijn grootste uitdager, keerde terug bij T-Mobile, voorheen Team Telekom, en heeft met Vinokoerov, oud-Girowinnaar Savoldelli, de Colombiaan Botero en de Australiër Evans een ijzersterk blok om zich heen verzameld.

De terugkeer van Ullrich was de voornaamste transfer, maar er waren meer opmerkelijke veranderingen van werkgever. Roberto Heras, de afgelopen jaren rechterhand van Armstrong, gaat voor zijn eigen kans bij Liberty Seguros, de opvolger van de Once-ploeg, die net als het aloude Banesto van het podium verdween. Zeker zo opvallend waren de transfers van de Amerikaan Tyler Hamilton (van CSC naar Phonak) en de Spanjaard Joseba Beloki (van Once naar Brioches la Boulangère).

De nieuwe, kleinere werkgevers van beide ronderenners van formaat hebben alle belang bij een opwaardering van hun rennersstal, omdat in de nieuwe plannen van de internationale wielrenunie UCI volgend jaar nog maar twintig ploegen in alle grote wielerkoersen kunnen uitkomen. De Pro Tour-plannen, een gesloten circuit van wedstrijden, zullen de jacht op punten voor de wereldranglijst dit jaar alleen maar versterken. Daarbij is de vraag gerechtvaardigd of het peloton niet weer over de kling wordt gejaagd.

Als het om grote transfers gaat, bleef het stil bij Rabobank, dat wel in de begeleiding een grote wijziging kende. Jan Raas vertrok vanwege meningsverschillen met de hoofdsponsor. Theo de Rooij schoof door naar een plek in het managementteam en werd in de ploegleiderswagen vervangen door Erik Breukink.

Doel van de oud-renner is de avontuurlijke rijstijl uit de beginjaren van de bankploeg te hervinden in een seizoen waarin het voorjaar crucialer is dan ooit. Rabobank heeft aangegeven nog voor de zomer te beslissen over een langer verblijf als sponsor in de wielersport. Een grote klassiekerzege van bijvoorbeeld Michael Boogerd, Oscar Freire of Erik Dekker is gewenster dan ooit.