VALENCIA - AZ-trainer Gertjan Verbeek kent naar eigen zeggen geen angst. ''Ik ben nooit bang. Nooit geweest, dat zit niet in mijn aard'', zei de voormalig amateurbokser woensdagavond vlak voor de afsluitende training in Estadio Mestalla van Valencia.

Eerder dit seizoen verloor PSV met 4-2 bij de Spaanse subtopper, die momenteel in de competitie zeer moeizaam draait. AZ verdedigt donderdagavond in de kwartfinales van de Europa League een broze voorsprong van 2-1.

''PSV is PSV en wij zijn AZ'', sprak Verbeek laconiek. ''Het zal hier best kunnen spoken, maar ik heb op de beelden vooral witte zakdoekjes gezien'', doelde hij op de wankele positie van zijn collega Unai Emery.

Ontslag

De Spaanse verslaggevers hielden Verbeek voor dat de coach van Valencia wordt ontslagen als zijn ploeg de halve finales niet haalt.

''Oké'', reageerde de voormalige verdediger droog. ''Ik vind Valencia niettemin een goede en technisch zeer vaardige ploeg met een positieve spelopvatting."

"Ze hebben in de competitie lang bovenin meegedraaid. De afgelopen weken presteren ze tijdens hun drukke programma wat minder.''

Die laatste opmerking is op AZ eveneens van toepassing. De onttroonde koploper speelde afgelopen zondag, drie dagen na het thuisduel met Valencia, gelijk bij Vitesse (2-2). Ook tegen Heracles Almelo (2-4 voor de beker) en NAC Breda (0-0) greep AZ naast de winst.

Waardering Cruijff

Verbeek: ''Wij verwachten dat Valencia vanaf de eerste minuut vol voor de overwinning gaat. Ze zijn als één van de kanshebbers op de titel afgeschilderd. We zullen top moeten zijn om de volgende ronde te halen.''

Aanvaller Roy Beerens behoort na een ribblessure weer tot de wedstrijdselectie. Verbeek wilde nog niet zeggen of de behendige vleugelspits een basisplaats krijgt. ''Dat heb ik al wel in mijn hoofd, maar dat ga ik niet met de pers delen.''

Verbeek toonde zich verguld met de lovende woorden die Johan Cruijff maandag over AZ bezigde in diens wekelijkse column in De Telegraaf. De legendarische nummer 14 noemde AZ nu al de club van het jaar. ''Daar spreekt veel waardering uit.''