LANDGRAAF - Het kostte meer dan tien minuten voordat de rekenmeesters van de Ronde van Nederland eruit waren. Michael Boogerd won zaterdag de slotrit, daar bestond geen twijfel over. Maar de winnaar van de vijfdaagse rittenkoers moest uiteindelijk onder de douche vandaan worden geplukt. Het was de Luxemburger Kim Kirchen, die keurig omgekleed alsnog de huldiging onderging.

"Ik had gehoord dat ik de eindoverwinning op één seconde had gemist", vertelde de verbaasde renner van het Italiaanse Fassa Bortolo. Kirchen bleek uiteindelijk na 893 kilometer vier tellen sneller dan Erik Dekker: "Balen? Nee hoor, ik ben zeker niet teleurgesteld. Ik had best lekkere benen vandaag."

Rabobank maakt de Rone

De uitslag was het resultaat van een spectaculaire rit door de Limburgse heuvels. Gemaakt door Rabobank, zoals de Nederlandse ploeg de hele week de verantwoordelijkheid nam. Koersdirecteur Ed Nijpels meldde zaterdag dat de Ronde van Nederland nooit eerder met zo'n hoge gemiddelde snelheid verreden was. Het moyenne bedroeg 44,922 kilometer per uur. "Dat is dan het gemiddelde van onze ploeg", lachte Boogerd. "Alleen in de tijdrit heeft er een keer eentje harder gereden."

"Wat US Postal deed kan gewoon niet"

Dat was Victor Hugo Pena, de Colombiaan die na zijn ritwinst in Almelo de voornaamste kandidaat leek voor de eindzege. Niets bleek echter wat het leek in de laatste twee dagen van de door energieleverancier Eneco geadopteerde ronde. De US Postals van Pena lieten vrijdag Rabobank het vuile werk opknappen, maar werden zaterdag alsnog het slachtoffer van de op wraak beluste bankploeg. "We waren getergd", erkende ploegleider Theo de Rooij. "Wat US Postal vrijdag deed kan gewoon niet. Gaan wij niet achter de kopgroep rijden dan heeft deze wedstrijd de uitslag van een strontkoers. Ze hebben weinig respect voor de Ronde van Nederland en voor het wielrennen getoond."

Rabobank ging voor een keiharde koers

Rabobank had zich voorgenomen er een keiharde koers van te maken. "We zouden zo veel mogelijk aanvallen en andere machtsblokken kapot rijden", vertelde Boogerd, die in de beklimming van de Camerig was aangevallen waarna er een kopgroep was ontstaan met de Amerikaan Vandevelde, de Spaanse wereldkampioen Freire en Kirchen, veruit de minst bekende van het stel en een renner met pas twee overwinningen op zijn erelijst. Vandevelde was op dat moment virtueel leider zodat US Postal nog steeds achterover kon leunen.

Dat veranderde op de Eyserbosweg waar Kirchen ging, Boogerd volgde en Vandevelde en Freire moesten lossen. In de achtergrond gebeurde er meer. Erik Dekker was in aantocht, Pena was kwijt en nadat de Let Belohvosciks ook had moeten lossen had Dekker plots riant zicht op de eindoverwinning.

Techniek liet Rabobank in de steek

De techniek liet Rabobank echter in de steek. De 'oortjes' werkten door de vele regen niet meer. De Rooij kon Boogerd niet influisteren de benen stil te houden omdat zijn ploeggenoot in aantocht was. "Ik ging voor de rit, ik dacht niet dat we de eindzege nog binnen bereik hadden", vertelde Boogerd, die pas op vijf kilometer voor de streep de door de jury eerder tegengehouden De Rooij naast zich vond. De benen gingen meteen op slot, maar Kirchen wist in zijn eentje het gaatje met Dekker groot genoeg te houden.

"Hij heeft ervoor gereden"

De vijfdaagse rondtocht door Nederland kreeg daarmee na een uitermate boeiend verloop een winnaar zonder grote naam. Wel een renner die het verdient, vond de Rooij. "Hij heeft de afgelopen dagen met zijn ploeg ervoor gereden." Zoals Rabobank dat vanaf dinsdag in Utrecht deed en met opgeheven hoofd maar zonder eindzege de Ronde van Nederland verliet.