AMSTERDAM - Novak Djokovic is ook 2012 gestart met winst van het Australian Open. De man die vorig jaar drie Grand Slams won, versloeg in Melbourne Rafael Nadal in vijf sets: 5-7, 6-4, 6-2, 6-7 en 7-5.

Het is de vijfde Grand Slam-titel voor Djokovic, die in 2008 zijn eerste ‘major’ ook veroverde in Melbourne. Vorig jaar was de Serviër de sterkste op de Australian Open, Wimbledon en op de US Open. In die laatste twee finales was Nadal ook zijn tegenstander.

Al in de eerste set werd duidelijk dat de Spanjaard en de Serviër er een ware uitputtingsslag van gingen maken. Terwijl het kwik ruim boven de dertig graden aangaf, duurde de ene na de andere servicegame meer dan tien minuten.

In de vijfde game was Nadal de eerste die een klap uitdeelde. Djokovic slaagde erin het eerste breakpunt weg te werken, maar sloeg even later bij de tweede - terwijl de hoek volledig open lag - een behoorlijke misser waardoor de nummer twee van de plaatsingslijst op voorsprong kwam.

Meerdere kansen

Drie games later trok de titelverdediger de stand echter weer gelijk door in een lange opslagbeurt de Spanjaard te breaken. Daarvoor had hij al meerdere kansen op een break laten liggen.

Naarmate de set vorderde, leek Djokovic langzaam de overhand op Nadal te krijgen. Het was echter de Spanjaard die op 6-5 de beslissende break wist te forceren. Na ruim tachtig minuten spelen wist de Serviër nog twee setpunten weg te werken, het derde was echter wel raak.

Tweede set

Het setverlies was voor de nummer één van de wereld een behoorlijke klap. In zijn halve finalepartij tegen Andy Murray speelde hij een lange vijfsetter, iets dat hij in de finale hoopte te vermijden.

Voor de Serviër was het dan ook goed nieuws dat de tweede set sneller leek te verlopen. Een vroege break zorgde ervoor dat hij al na een klein uur mocht serveren voor de set.

Slordigheden

Slordigheden in zijn spel, waar overigens ook Nadal niet bepaald foutloos was, zorgden er echter voor dat de Spanjaard terug brak en de set in een verlenging duwde.

In de daaropvolgende opslagbeurt van Nadal sloeg Djokovic op zijn vierde setpunt alsnog toe. Een dubbele fout van de Spanjaard zorgde ervoor dat de stand na 2,5 uur spelen weer gelijk was.

Beter serveren

Het momentum bleef in de derde set aan de zijde van Djokovic, die steeds beter ging serveren. De titelverdediger ging op 2-1 door de service van Nadal, omdat de Spanjaard een forehand buiten de lijnen sloeg.

Nadal leek hierna uit het veld geslagen. Djokovic stoomde simpel door naar de winst van de derde set.

Wedstrijdklok

Toen de vierde set begon, stond er al meer dan drie uur op de wedstrijdklok. Het vierde bedrijf verliep aanvankelijk op service. Beide kemphanen stonden geen breakpoints toe in de eigen opslaggames, terwijl met name Djokovic ook steeds beter begon te serveren.

In de achtste game kwam de Serviër echter op 0-40 op de service van Nadal. De Spanjaard wist evenwel alle drie de breakpunten weg te werken.

Regenpauze

Direct daarna moest de wedstrijd een kwartier onderbroken worden, omdat het begon te regenen in Melbourne. Nadat het dak van de Rod Laver Arena was dichtgeschoven, pakte Djokovic zijn niveau direct weer op door op love zijn opslaggame te winnen.

Ook Nadal behield zijn volgende twee servicegames, waardoor een tiebreak de beslissing moest brengen. Daarin waren er vele lange rally's en keerden de kansen per punt, maar de Spanjaard kreeg op 6-5 het eerste setpunt en dat benutte hij direct.

Langste partij

Op 4-4 in de vijfde set stonden de twee finalisten vijf uur en 35 minuten op de baan. Daarmee werd het de langste mannenpartij ooit bij de Australian Open. Dat record stond op naam van Feliciano Lopez en Gilles Müller, die in 2009 vijf uur en 34 minuten over hun eerste rondepartij deden.

Nadal had het voordeel dat hij een dag extra rust had gehad tussen de halve finale en de finale. Bovendien mocht hij beginnen met serveren in de beslissende set. De nummer twee van de wereld brak dan ook als eerste door de service van zijn tegenstander heen in de zesde game.

Beslissende break

Djokovic wilde echter van geen wijken weten, brak direct terug en kwam bij 4-4 weer op gelijke hoogte. De twee heren leverden diep in de Australische nacht nog steeds de ene na de andere schitterende rally af.

Op 5-5 kreeg de Serviër twee kansen om de servicegame van Nadal te pakken en de bij de laatste poging was het raak. Het bleek de beslissing in de marathonpartij, want Djokovic behield zijn zenuwen en serveerde de wedstrijd na weer een lange game en op zijn eerste matchpoint uit.