ROTTERDAM - Het toernooi in Rotterdam heeft opnieuw aangetoond dat het Nederlandse tennis voorlopig genoegen moet nemen met een rol in de marge. Ook John van Lottum kon woensdag de snelle aftocht van thuisspelers niet beëindigen. Met zijn nederlaag tegen de Zwitser Roger Federer volgde hij Sjeng Schalken, Martin Verkerk, Raemon Sluiter en Jan Siemerink.

Naast de nationale afvaardiging verloor Rotterdam met Juan Carlos Ferrero en Marat Safin woensdag twee andere smaakmakers. De Franse titelverdediger Nicolas Escudé versloeg de als eerste geplaatste Spanjaard. De Rus liet zich uitschakelen door de Tsjech Ulihrach. Evenals vorig jaar maakten de twee toppers hun hoge startgeld niet waar.

Wildcard

Van Lottum was al blij dat hij voor Rotterdam een wildcard kreeg. Hij stond jaren geleden ook bekend als een groot talent, maar wist uiteindelijk vooral een naam op te bouwen als amokmaker op de baan. De prestaties bleven achterwege en hij verloor zijn interesse in het tennis.

Baaljaar

Na een baaljaar waarin hij ver weggleed op de wereldranglijst, besloot hij zijn carrière toch weer op te pakken. Met behulp van de Zweedse coach Martin Böhm wil hij nog één keer proberen de aansluiting bij de top te krijgen.

Anoniem

Evenals Sluiter, Verkerk, Kempes, Van Scheppingen en Wessels speelt hij anoniem zijn toernooien in het Challenger-circuit. Op dit niveau kan Van Lottum zich evenals de andere Nederlanders aardig handhaven. Als het een stapje hoger gaat, moeten de jongens afhaken. Sluiter miste bijvoorbeeld de 'grote' punten in zijn wedstrijd tegen Grosjean.

Frustrerend

"Dat is juist het frustrerende", stelt Van Lottum. "Want je hebt vooral wedstrijden op het hoogste niveau nodig. Ik kreeg vanavond ballen terug die ik niet meer gewend ben. Als je denkt dat je een bal diep genoeg hebt geslagen, vliegt toch weer een winner om je oren."

Kansloos

Van Lottum was kansloos tegen Federer. De verliezend finalist van 2001, die de afgelopen tijd internationaal zijn plaats heeft veroverd, had in beide sets aan een breekpunt genoeg. Van Lottum wist geen kans af te dwingen. Toch is hij tevreden met de progressie die hij onder Böhm heeft gemaakt.

"Vroeger kon ik in zo'n partij als dit denken, hij is toch te goed, laat maar zitten. Mentaal zit ik niet meer op het randje. Ook mijn spel gaat vooruit. Ik voel dat de slagen van vroeger terugkomen."

Van Lottum reist nu naar Azië om op de Challengers daar punten te verzamelen. "Het is zwaar, maar het is de enige manier om straks weer op het hoogste niveau te kunnen spelen."

Ferrero

Safin en Ferrero kunnen permitteren om zich uit het toernooi in Rotterdam te laten slaan. Het is de vraag of het ooit wat wordt tussen Ferrero en Ahoy'. De Spanjaard verloor vorig jaar ook al in de eerste ronde. De exponent van het Spaanse gravelspecialisme streeft er naar een allrounder te worden, maar heeft het nog steeds niet op indoortoernooien. "Ik had hier graag weer wat ervaring willen opdoen, helaas had ik het hier met de loting niet getroffen."

Safin

Safin bestempelde Rotterdam bij zijn debuut in 1999 nog als een van zijn favoriete toernooien. De liefde tussen de Rus en Ahoy' lijkt snel bekoeld. Hij haalde vier jaar geleden de halve finales, maar kwam de afgelopen twee edities niet verder dan de eerste ronde. De vroege uitschakeling van vorig jaar was een voorbode voor een matig seizoen waarin hij mede door een rugblessure weinig resultaten neerzette.

Slechte dag

Met zijn finaleplaats in de Australian Open liet hij zien dat hij zich in 2002 weer wil mengen in de strijd om de macht in het internationale tennis. De grillige Rus had tegen Ulihrach geen zin. "Ik kon mijn spel niet vinden. Het is triest, maar een mindere dag zit er wel eens meer tussen", sprak hij laconiek.