MELBOURNE - Uitgerekend op het toernooi waar vorig seizoen alle ellende begon, schonk tennisser Marat Safin zichzelf dinsdag een fantastisch verjaardagscadeau. Na een jaar vol blessureleed bereikte de naar de 86e plaats op de wereldranglijst afgezakte Rus ten koste van werelds nummer één Andy Roddick de halve finales van de Australian Open: 2-6 6-3 7-5 6-7 6-4.

Safin stuit in de halve eindstrijd op Andre Agassi. De titelverdediger stond tijdens de kwartfinale tegen Sebastian Grosjean maar 37 minuten op de baan. De Fransman gaf bij een achterstand van 6-2 en 2-0 wegens een liesblessure op.

Henin

In het vrouwentoernooi zijn ook twee halve finalisten bekend. Justine Henin-Hardenne maakte tegen Lindsay Davenport in de eerste set een achterstand van 4-0 ongedaan (7-5). De Belgische won de tweede set met 6-3.

Zuluaga

Henin-Hardenne treft in de halve eindstrijd Fabiola Zuluaga. De Colombiaanse kwam tegen Amelie Mauresmo helemaal niet in actie. De Française trok zich wegens een rugblessure terug voor de kwartfinale.

Uitgerekend op zijn 24e geboortedag zorgde Safin voor de grootste verrassing van het toernooi. De Rus, twee jaar geleden nog verliezend finalist, schakelde de torenhoge favoriet voor de eindzege in vijf sets uit. Roddick, nummer één van de plaatsingslijst, verloor tot de wedstrijd tegen Safin nog geen enkele set. In de vorige ronde was hij Sjeng Schalken overtuigend de baas. Safin had al drie viersetters en een vijfsetter in de benen.

Safin

De beslissing viel in de negende game van de vijfde set. Bij een stand van 4-4 brak Safin de snoeiharde service van Roddick. De nummer twee van de wereldranglijst van 2000 serveerde de wedstrijd vervolgens koelbloedig uit. "Ik miste het tennis de afgelopen maanden. Daarom speel ik nu zo goed", was het korte commentaar van Safin.

Pols

De Rus beleefde een teleurstellend seizoen. Hij liep vorig jaar tijdens de Australian Open een polsblessure op. Hij won in de tweede ronde nog wel van Raemon Sluiter maar moest vervolgens opgeven. Safin kwam het afgelopen seizoen nauwelijks meer in actie en daalde naar de 86e positie op de wereldranglijst.

Safin moet zijn opmars in de halve finale vervolgen tegen Agassi, al vier keer winnaar van de Australian Open. De als vierde geplaatste Amerikaan bekende dat hij liever de hele partij tegen Grosjean had gespeeld. "Het is jammer dat Grosjean moest opgeven", sprak hij na zijn 26e achtereenvolgende zege op Melbourne Park. "Maar er blijft gelukkig de komende dagen nog genoeg tennis over."

De resterende twee kwartfinales op de Australian Open gaan tussen Hicham Arazi en Juan Carlos Ferrero, David Nalbandian en Roger Federer. In het vrouwentoernooi strijden Kim Clijsters en Anastasia Myskina, Patty Schnyder en Lisa Raymond nog om een plaatsje bij de laatste vier.

Rustig

Halve finalist Henin-Hardenne dankte de zwaarbevochten zege op Davenport naar eigen zeggen aan haar geloof in eigen kunnen. "Door mijn goede prestatie van afgelopen seizoen heb ik veel vertrouwen gekregen. Na de snelle achterstand van 4-0 tegen Davenport ben ik dus heel rustig gebleven. Ik zei tegen mezelf; vergeet de stand en vecht voor ieder punt. Gelukkig is het goed gekomen. Davenport speelde heel goed."

Colombia

Zuluaga, als 32e geplaatst in Melbourne, schreef zonder te spelen geschiedenis in Australië. Ze is de eerste Colombiaanse die de halve finale van een grandslamtoernooi heeft bereikt. Veel vreugde beleefde ze daar niet aan. "Ik had liever getennist", reageerde ze op de mededeling dat haar tegenstandster Mauresmo zich geblesseerd had teruggetrokken. De geblokte Française maakte het nieuws huilend bekend. "Ik heb heel veel pijn door een scheurtje in mijn rugspier."