MELBOURNE - Vooraf weet hij niet waar hij het zoeken moet. Hij zal het daarom wel zien als het zo ver is. Sjeng Schalken komt in de vierde ronde van de Australian Open tegenover de beste tennisser ter wereld van dit moment te staan.

Andy Roddick, Amerikaan van 22 jaar en eerste op de wereldranglijst, knalde zichzelf vrijdag met raketsnelheid langs zijn landgenoot Taylor Dent. Sjeng Schalken, Limburger van 27 jaar, bereikte de voor hem unieke vierde ronde door winst op de Oostenrijker Jurgen Melzer, eveneens in drie sets, maar wel in een totaal andere wedstrijd.

Bizar

Schalken schaakte in een warm en winderig Melbourne op zijn best in een bizar duel met de linkshandige driftkikker uit Wenen. Hij ontsnapte uit omstrengelingen waaruit geen ontsnappingen mogelijk leken en zegevierde in drie sets: 7-6 (tiebreak 7-1) 6-4 en 6-1.

In de eerste set had de kopman van het Nederlandse tennis vier setpoints tegen. "Het was een totaal andere wedstrijd geworden als ik de eerste set had gepakt", stelde de diep teleurgestelde Melzer lang na afloop. Feit was dat Schalken nimmer het geduld verloor en de Oostenrijker al na drie games met discussies begon over ballen die wel of niet in of uit waren gezien door de - inderdaad matige - lijnrechters.

Roddick

Roddick had geen last van de lijnrechters. Hij lanceerde de tennisbal met constante snelheden van 220 km/u naar de door Dent verdedigde vakken. Het ging zo snel dat een zuivere waarneming eigenlijk onmogelijk was. De eerste set ging in 23 minuten naar -2, de tweede in 19 minuten naar 6-0 en de derde in 29 minuten weer naar 6-2. Totaal 1 uur 11 minuten, iets meer dan de helft van de tijd die Schalken nodig had om Melzer te vellen (2 uur 3 minuten).

Zoals Roddick de half-Aussie Dent (zijn vader is Down Under geboren) inmaakte, lijkt Sjeng Schalken zondag in de strijd om een plekje in de kwartfinale geen enkele kans te hebben. Hij wist het zelf ook.

"Ik heb één keer, in Parijs-Bercy 2001, van Roddick gewonnen. Drie andere keren verloor ik. De laatste keer was in de US Open vorig jaar. Andy heeft mij in New York in drie sets compleet geveegd. Wat ik kan doen is proberen een voet tussen de deur te krijgen. Als zijn mokerslagen een beetje haperen en ik breek hem een keer, of ik win misschien een set, dan ligt daar mijn kans. Hij moet het idee krijgen dat er iemand tegenover hem staat. Ik ga er hoe dan ook van uit dat de partij vijf sets kan duren."

Gehakt

Andy Roddick was overigens de door Schalken geprefereerde tegenstander. Taylor Dent, eveneens een tennisser die elke slag maximale energie meegeeft, versloeg hem bij vier gelegenheden evenzovele keren. "Maar wel altijd aan het begin van een toernooi." Hoe Roddick gehakt maakte van Dent werd door Schalken niet bekeken. "Dat interesseert mij niets."

Kansloos

Tegen Roddick was Dent kansloos, ook al had hij de support van het publiek. "Het kan gebeuren dat je niets klaarspeelt", sprak Dent met respect over Roddick. De nummer 1 van de wereld was wel gebaat bij een korte wedstrijd. Vorig jaar stond hij een 'eeuwigheid' op het centre court van Melbourne Park tegen Younes El Aynaoui. Hij won de kwartfinale met 21-19 in de vijfde set, maar was twee dagen later niets meer tegen de Duitser Rainer Schüttler.

Roddick wil energie sparen, wetend dat hij tegen Schalken langer op de baan zal staan. "Ik was voorbereid op een zware strijd. Mijn return werkte echter fantastisch en dat maakte de wedstrijd gemakkelijk."

Roddick werd de beste van de tenniswereld door zijn overwinning in de US Open nadat hij een paar maanden eerder was gaan werken met coach Brad Gilbert, de man van 'winning ugly' (lelijk winnen). Gilbert wist het talent optimaal te exploiteren door de juiste snaar te raken. Roddick won elf toernooien om zo ver te komen. Hij wil graag aan de top blijven en de Australian Open is een goede stap.

Over de volgende horde Sjeng Schalken zei hij: "Dat wordt een partij met veel meer rally's. Sjeng kan je leven miserabel maken. Ik zal heel goed gefocust moeten blijven om hem te verslaan."