MELBOURNE - De overwinning op de Oostenrijker Jurgen Melzer was een bevrijding voor hem. Sjeng Schalken tenniste zich vrijdag in de vierde ronde van de Australian Open. "Ik ben een opgelucht mens", zei hij na afloop. Hij kwam in negen jaar nooit verder dan de tweede ronde. "Nu heb ik in Melbourne een groot resultaat. Laat nu de mokerslagen maar komen."

De 27-jarige Limburger had voor de overwinning in de derde ronde drie sets nodig tegen de driftkikker uit Wenen: 7-6 (tiebreak 7-1) -4 6-1. Bij de laatste zestien staat hem een kanonnier te wachten: Andy Roddick, aanvoerder van de wereldranglijst, of Taylor Dent. De beide Amerikanen stonden vrijdag in het avondprogamma van Melbourne tegenover elkaar. Het resultaat liet lang op zich wachten.

Schalken heeft tegen beiden een negatieve conduitestaat. Van Roddick wist hij één keer te winnen in vier ontmoetingen (Parijs-Bercy 2001), tegen Dent verloor hij alle vier voorgaande wedstrijden. "Het wordt zeer, zeer moeilijk tegen hen. Wie het ook wordt. Het liefst kom ik tegen Roddick te staan. Ze bezitten allebei mokerslagen. Ik probeer het bij te benen."

"Als zij gaan voelen dat er iemand tegenover hen staat, en ik krijg een voet tussen de deur, heb ik misschien een kans. Lukt die gasten direct alles, dan kan ik het vergeten, zoals in de laatste US Open toen Roddick mij helemaal heeft weggevaagd", aldus de Limburger.

Kanonschoten

Schalken besloot vrijdagavond niet in het Rod Laver Stadion te gaan kijken naar de wisseling van de kanonschoten. "Interesseert mij niets. Ik weet wel wat er komt."

Melzer

Jurgen Melzer was iets anders. Hoewel Schalken in de exhibitie van Sankt Anton tegen Kerstmis 2002 een keer tegen de 22-jarige linkshandige Oostenrijker had gespeeld, en verloren, won hij bij diens vorige Spaanse tegenstander Galo Blanco en bij Martin Verkerks coach Nick Carr informatie in. "Zij vertelden mij dat Melzer graag hard langs de lijn slaat en dropshotjes plaatst. Daar had ik wat aan. Goed dat ik veel vrienden heb in het circuit, een voordeel als je altijd tegen iedereen aardig bent."

Schalken tegen Melzer had plaats in stadion 3. De wind blies in de lengte van de baan. Vooral tegen de wind in was het moeilijk spelen. De eerste set stond bol van de breakpunten. Schalken kreeg er drie in de eerste opslagbeurt van Melzer, maar wist ze niet te verzilveren. Melzer kreeg er twee op de eerste opslagbeurt van Schalken en verguldde de tweede. Vervolgens liep hij naar 3-0 uit.

Stoïcijns

De Nederlandse favoriet, 16e geplaatst, bleef stoïcijns retourneren. Hij kwam terug naar 3-3 door verscheidene dropshots af te timmeren. Op 4-5, toen Schalken serveerde, kreeg Melzer het eerste setpoint. Hij benutte het niet. Op 5-6 kreeg hij zelfs drie setpoints. Schalken werkte ze allemaal weg, bereikte uiterst moeizaam de tiebreak en won die met 7-1. "Als ik die set had gepakt, was het een totaal andere wedstrijd geworden", vond Melzer later. "Als ik die set had verloren, was ik gewoon verdergegaan", stelde Schalken.

Melzer, vijf jaar jonger dan zijn tegenstander, had geen controle over zijn temperament. Hij klaagde bij de umpire vaak over de matige kwaliteit van de lijnrechters. Hij had niet altijd ongelijk, maar alle spelers hebben er in Melbourne Park mee te maken.

In de tweede set liep Schalken uit naar 3-0, maar door een paar slordigheden miste hij op 5-3 een setpoint en liet een break toe naar 5-4. Daarna joeg Melzer op eigen opslag eerst een volley in het net en vervolgens op setpoint buiten de baan volleerde. Het waren benauwde momenten, waaruit Schalken dankbaar ontsnapte.

Melzer was zo desperaat over zijn eigen falen, dat hij in de derde set nauwelijks nog verweer had. Uitslag: 7-6 6-4 6-1 in 2 uur en 3 minuten. Schalken dankte de supporters met een klein handgebaar. "Ik ben blij dat ze er zijn, maar ik ben geen showmaster die gaat buigen als Agassi of Srichaphan. Onder alle omstandigheden moet ik mezelf blijven, anders zou ik maar een flater slaan."