MELBOURNE - De 50.000 tennisfans in Melbourne Park hielden even de adem in. Lleyton Hewitt kwam met 0-5 achter in de eerste set tegen de Slowaak Karol Kucera. Hun Daviscupheld zou toch niet in de tweede ronde al uit de Australian Open vliegen? Supporters begonnen spontaan het Australische volkslied te zingen. Daarna was hun ongerustheid snel voorbij. Hewitt begon te draaien en kwalificeerde zich voor de derde ronde: 1-6 6-1 6-1 6-1. Kucera af door de zijdeur. "De fans waren fantastisch", loofde Hewitt.

De grootste Australische hoop deed weinig onder voor zijn verloofde Kim Clijsters. De Belgische liet in de tweede ronde enkelspel vrouwen helemaal niets heel van de Italiaanse Maria Camarin: 6-0 6-0. Meer indruk maakte bij de vrouwen overigens Venus Williams.

De 23-jarige Amerikaanse won van de 17-jarige Russin Vera Douchevina. Ze toonde topfit te zijn, speelde gracieus en lanceerde als vanouds kanonskogels van haar racket. Venus Williams lijkt de grootste bedreiging te worden voor de Belgische top. De verwachte confrontaties met Clijsters en Henin zijn pas volgende week.

Hewitt

Met Hewitt stootten bij de mannen twee grote kanshebbers fluitend door naar de de laatste 32. De Spanjaard Juan Carlos Ferrero versloeg in drie sets de Italiaan Filippo Volandri: 6-4 7-6 -5 en de Zwitser Roger Federer stuurde Dennis van Scheppingens bedwinger Jeff Morrison alle kanten op: 6-2 6-3 6-4.

Johansson

Alle drie krijgen eerst nog 'tussenpersonen' voor zij elkaar gaan bekampen. Voor Hewitt is dat het 17-jarige Spaanse talent Rafael Nadal, voor Ferrero de Zweed Joachim Johansson en voor Federer de jonge Australiër Todd Reid. De laatste haalde de derde ronde door winst op de Armeniër Sargis Sargsian in een uitputtende vijfsetter. Beide spelers konden aan het slot nauwelijks nog lopen.

Reid

Reid sloeg trekkebenend het winnende punt. Hij mag zaterdag als kanonnenvoer dienen voor de Zwitserse kampioen van Wimbledon. Federer ziet het als een voordeel dat er een verzwakte teenager tegenover hem komt. "Aan de andere kant heeft hij ook niets te verliezen. Ik verwacht meer van mijzelf dan voor Wimbledon. Ik ben er hongerig van geworden."

Wie er ook in vijf sets uitvloog was de Spanjaard Alex Corretja, de triomfator over de zieke Martin Verkerk. De oud-wereldkampioen verloor van Mario Ancic die eerder van Raemon Sluiter had gewonnen, eveneens in een vijfsetter.

Nederland herleeft vrijdag in Melbourne als Sjeng Schalken aantreedt tegen de 22-jarige Oostenrijker Jurgen Melzer. De Limburger trainde donderdag een uurtje ontspannen met zijn coach Willem-Jan van Hulst. Hij voelde zich fit en sterk. Ook zijn voeten bezorgden Schalken Down Under niet veel last. "Melzer gaat mij aanvallen, met zijn snelle handjes, maar hij gaat mij tegenkomen. Op zeker."