NAGANO - Tot een jaar geleden kende hij Shimizu en Wotherspoon alleen van televisie. Komend weekeinde mag Simon Kuipers proberen die gevestigde namen schrik aan te jagen. "Ik vind 't geweldig", zegt hij een dag voor de start van het WK sprint in Nagano. "Die gasten zie ik normaal op televisie. Nu mag ik er zelf tussen schaatsen."

De 21-jarige inwoner van Spaarndam maakt dit weekeinde zijn internationale debuut. Dankzij een vierde plek op het NK sprint (begin januari in Utrecht) kwalificeerde hij zich verrassend voor de mondiale kampioenschappen. "Toen ik thuiskwam, was het hele huis versierd", kijkt Kuipers terug. "De mensen leven heel erg mee. Je wordt vierde op een NK, maar het leek alsof ik gewonnen had."

Toch staat de rijder van SponsorBingo Loterij nog met beide benen op de grond. Hoge verwachtingen heeft hij dan ook niet van het WK. "Ik zou niet weten wat ik van mezelf kan verwachten. Ik wil gewoon vier goede afstanden schaatsen. Meer niet."

NK afstanden

Kuipers, die vorig jaar tijdens de NK afstanden al vijfde werd op de 1000 meter, hoopt de komende tijd vooral zijn start te verbeteren. Zijn beste opening is tot nu toe 10,0. "Dat moet in de toekomst sneller", vindt hij.

In de aanloop naar de titelstrijd neemt Kuipers de tijd om goed om zich heen te kijken. Zo heeft hij met teamgenoten Wennemars en Timmer al wat bezienswaardigswaardigheden in Nagano bezocht. "Alles wordt voor je betaald. Nou, dan moet je ook genieten. Natuurlijk, ik heb geen tijd om door Japan te crossen. Maar ik blijf ook niet de hele dag op mijn hotelkamer zitten om energie te sparen."