SYDNEY - Martin Verkerk lijkt op stoom te komen voor de Australian Open die maandag in Melbourne begint. De tennisser uit Alphen aan den Rijn, die vorig seizoen verrassend snel steeg op de internationale tennisladder, bereikte donderdag de halve finale van het toernooi van Sydney. In de kwartfinale was hij te sterk voor de Australiër Mark Philippoussis, 6-4 7-6.

Voor Verkerk is de tijd snel gegaan. Vorig seizoen verloor hij in de eerste ronde van de Australian Open nog in vier sets van Philippoussis. Na die verliesbeurt 'down under' raakte zijn carrière in een stroomversnelling. Hij won het toernooi van Milaan en steeg op Roland Garros tot grote hoogte. Pas in de finale werd hij gestuit door de Spanjaard Juan Carlos Ferrero.

Opmars

Na zijn spectaculaire opmars raakte Verkerk hevig uit vorm en verloor hij in veel toernooien al in de eerste ronde. Pas aan het einde van het vorige seizoen, in de Masters Serie in Parijs, waren de eerste tekenen van herstel zichtbaar. In Sydney heeft hij die lijn doorgezet. In de halve finale treft hij een andere Australiër, Lleyton Hewitt.

Sluiter

Voor Raemon Sluiter eindigde het toernooi van Auckland in de kwartfinale. De Rotterdammer moest het opnemen tegen de als tweede geplaatste Jiri Novak. Sluiter won de eerste set met 6-4, maar moest de tweede en derde daarna in dezelfde cijfers laten aan de Tsjech, 4-6 6-4 6-4.

Voor drie andere Nederlanders is donderdag in Melbourne de Australian Open al begonnen. Peter Wessels, Fred Hemmes en Elise Tamaëla proberen zich in het kwalificatietoernooi te plaatsen voor de eerste grand slam van 2004. Voor Tamaëla en Hemmes verliep de eerste ronde uitstekend; beiden plaatsten zich voor de volgende ronde.

Tamaëla

Bij de vrouwen versloeg Tamaëla de Bulgaarse Svetlana Krivencheva in drie sets, 6-1 4-6 6-2. Hemmes had tegen de Argentijn Juan-Pablo Guzman evenveel sets nodig, 4-6 6-4 8-6. De twee moeten nog twee wedstrijden winnen om in het hoofdschema van de Australian Open te komen.

Peter Wessels gaf al in de eerste ronde op. Nadat de Israeliër Amir Hadad de eerste set na een tiebreak op zijn naam had geschreven, kon Wessels niet verder spelen.