AMSTERDAM - Na drie weekeinden zonder Formule 1 komt de koningsklasse weer tot leven. Alle coureurs, monteurs en overige teamleden hebben vakantie gevierd en maken zich nu weer op voor de volgende race. En dat is niet zomaar een race: zondag wordt namelijk de Belgische Grand Prix verreden.

De Grand Prix van Belgie betekent dat de rijders zich weer mogen vastbijten in wat volgens velen het beste circuit ter wereld genoemd wordt: Spa-Francorchamps, of kortweg Spa.

Spa is alles waar Formule 1-fans met historisch besef zich aan vasthouden, het mooiste meisje van de klas. Samen met het Engelse Silverstone, Monaco en Monza in Italië is het zeven kilometer lange tracé door de Belgische Ardennen de ruggengraat van de kalender, tussen alle zielloze, door Hermann Tilke ontworpen, nieuwe banen.

Alleen het Amerikaanse Laguna Seca en het Australische Mount Panorama (beide nooit door de Formule 1 bezocht) kunnen wellicht wedijveren met het stuk asfalt door de heuvels van onze zuiderburen.

"Als je in Spa voor het eerst de baan opgaat, denk je altijd: 'Yeah, hier doen we het voor.' Er zijn prachtige lange, vloeiende bochten, hoogteverschillen en je bent achterop de baan zo ver van de pits dat het alleen jij en je auto is", roemde Mark Webber het circuit in zijn column op de BBC.

Elementen

De twee belangrijkste elementen op Spa-Francorchamps zijn A: het weer en B: Eau Rouge. In de Belgische Ardennen komt er doorgaans meer water uit de hemel dan uit de vele bronnen in de buurt. Het leverde al vele malen memorabele races op nat asfalt op. Regen hoort bij Spa zoals Ferrari bij de Formule 1 hoort.

Eau Rouge, niet geheel toevallig ook naar water vernoemd, is de heftigste bocht van de gehele Formule 1-kalender. De op een steile helling gelegen knik naar rechts met op de top weer een knik naar links is wereldberoemd en veel steiler dan hij op televisie lijkt. De coureurs knallen er met 290 km/u door.

Voormalig coureur en BBC-commentator David Coulthard vertelde onlangs dat hij in zijn beginjaren bij McLaren de monteurs vroeg het gaspedaal van zijn auto zo af te stellen dat hij wél iets van het gas kon, terwijl zijn motor gewoon voluit door bleef draaien. Een mentale kwestie; vol gas door de Eau Rouge vond de Schot iets te veel van het goede, terwijl het wel gewoon mogelijk is.

Kanshebbers

Het is alweer even geleden, maar Jenson Button liet in Hongarije zien dat hij in wisselende omstandigheden de te kloppen man is. De Brit had een beetje geluk met de foutjes van zijn teammaat Lewis Hamilton, maar het tweetal toonde daarmee direct aan dat McLaren definitief terug is aan het front.

De formatie uit Woking kan de machtsovername ten opzichte van Red Bull dit weekeinde bezegelen door eindelijk eens beslag te leggen op pole position. Dat was tot nu telkens Red Bull-territorium.

Bij Red Bull maakt men zich ondertussen zorgen. Natuurlijk; het moet raar lopen wil Sebastian Vettel zijn straatlengte voorsprong in de strijd om de rijderstitel nog prijsgeven. Het team is echter allesbehalve zo dominant als aan het begin van het seizoen. De vraag is wat dat voor volgend seizoen betekent. Zijn de trucs van ontwerper Adrian Newey na twee jaar uitgewerkt?

Alonso

Een andere naam om rekening mee te houden is uiteraard Ferrari, en dan vooral Fernando Alonso. De Spanjaard had waarschijnlijk verwacht dat hij op dit moment de grote uitdager van de Red Bulls zou zijn. McLaren gooit wat dat betreft roet in het eten. Toch is het tempo van de Scuderia allesbehalve abominabel. Wel gaf het team deze week aan zich vooral op de auto voor 2012 te gaan richten.

Een blik op de weerkaart voor zondag levert weinig verrassingen op: kans op buien. Die kans is er in Spa altijd. Echt zeker weten we het pas als de coureurs om 14.00 uur richting La Source knallen om daarna af te dalen richting de fameuze Eau Rouge. De Belgische Grand Prix gaat over 44 ronden.