BAMAKO - Dakar 2004 kan halverwege de rally al in de boeken als een van de zwaarste ooit verreden. De ultralange etappe van vrijdag door de Sahara (736 kilometer) werd een slijtageslag. Tientallen deelnemers vielen uit. Slechts 65 motorrijders, 46 auto's en 32 vrachtwagens bleven in de strijd. Onder hen zeven Nederlanders.

In de nacht van vrijdag op zaterdag arriveerden motorrijders Ronald Robbe, Arjan Brouwer en Rob van Pelt in het bivak in Nema, op de plaatsen 42, 43 en 44. Ze hadden bijna zestien uur gedaan over de zandmarathon.

'Verschrikkelijk'

Puttenaar Brouwer (46) was helemaal op, zijn liezen deden vreselijk pijn. "Het was meer dan verschrikkelijk. Weinigen zullen kunnen begrijpen, dat we dit avontuur allemaal uit eigen vrije wil zijn aangegaan. De motorrijders kegelden eraf. Ik zag Henk Vercoelen met zijn gebroken been. En dan moet je verder. Dat vreet aan je moraal. Ook ik ben vaak gevallen, maar het lijkt erop dat er een geluksengeltje met me meevliegt."

"Ik heb in totaal vier uur in het donker gereden, ook nog zonder bril. Het leken wel veertig uur. Ik ben heel vaak gevallen. Het ergste was die 'poedersuiker' in 20 centimeter diepe sporen.

Nog in race

Als je daarin kwam, lag je op je bek. Op een gegeven moment ben ik gestopt en ik heb echt een gebedje gedaan en gevraagd of ik alsjeblieft de finish mocht halen." De Kia van Bob ten Harkel heeft 's nachts als 34e rallywagen het bivak gehaald en is nog in de race. Dat geldt ook voor de vrachtwagencoureurs Gerard de Rooy, Hans Stacey en Hans Bekx. De Rooy (DAF) werd derde op vijf minuten van etappewinnaar Kabirov, Stacey en Bekx respectievelijk achtste en negende op meer dan twee uur.

Dit weekeinde zijn er in de rally geen klassementsproeven. Omdat in de omgeving van Mopti in Mali roversbendes actief zijn, heeft de organisatie de route gewijzigd en reist de sterk geslonken karavaan via Bamako naar Bobo Doulasso in Burkina Faso. Daar is maandag ook de rustdag.