CHICAGO - Miami Heat heeft zich donderdagavond ten koste van Chicago Bulls geplaatst voor de finale van de NBA.

De Heat, met onder anderen LeBron James en Dwyane Wade in de gelederen, versloeg de Chicago Bulls in eigen huis met 83-80 en besliste daarmee de best-of-seven: 4-1.

Miami Heat won daarmee de Eastern Conference en stuit nu in de NBA-finale op Dallas Mavericks, dat eerder in de eindstrijd van de Western Conference te sterk bleek voor Oklahoma City Thunder.

De equipe uit Florida stond drie minuten voor het einde nog op een 77-65 achterstand, maar Chicago raakte in de slotfase de regie volledig kwijt. De Bulls-spelers lieten ballen uit hun vingers glippen, misten gemakkelijke schoten en maakten persoonlijke fouten.

Het gaf Miami de kans om de partij te beëindigen met een 18-3-eindsprint, waardoor de eindstand werd bepaald op 83-80.

Tussensprint

James was goed voor 28 punten, terwijl zijn teamgenoten Wade en Chris Bosh goed waren voor respectievelijk 21 en 20 punten.

''We hebben dit seizoen vaker wedstrijden gehad waarin we dankzij onze verdediging eindigden met een tussensprint van 12-0 of 14-0'', sprak Heat-coach Erik Spoelstra, die Nederlandse bloed door zijn aderen heeft lopen. ''We hebben samen deze zware test doorstaan.''

Een jaar geleden waren James, Wade en Bosh alledrie 'free-agents' en besloten ze vanuit Miami een gooi naar de NBA-titel te doen. Een besluit dat vooral in Cleveland veel woede opwekte, aangezien de fans uit die stad hun topspeler James bij de Cavaliers zagen vertrekken.

De drie vedetten kwamen aanvankelijk wat moeizaam op gang in Florida, maar naarmate het seizoen vorderde raakte de ploeg steeds beter op elkaar ingespeeld.

Respect tonen

Tijdens de play-offs lijkt het niveau bij Miami steeds hoger te worden. En daar is de ruime 4-1-overwinning op Chicago Bulls het bewijs van.

''Je moet respect tonen voor de ploeg die het respect verdient. Miami Heat is een ongelooflijk sterk team'', sprak Chicago-speler Joakim Noah berustend.

De strijd om het NBA-kampioenschap begint volgende week dinsdag, in Miami.