AMSTERDAM - Nigel de Jong is bij Manchester City onomstreden, maar daarbuiten zeker niet. Een reeks harde tackles leidde er vorig jaar toe dat de middenvelder enige tijd niet werd opgeroepen voor het Nederlands elftal.

"Ik zat er niet mee", vertelt de 26-jarige voetballer zaterdag in de Guardian. "Het enige vervelende was een heksenjacht in Nederland waar mijn familie onder leed."

Het soms harde spel van De Jong werd tijdens de WK-finale wereldnieuws toen hij Xabi Alonso met een uitgestoken been op de borst raakte. Toen hij begin oktober vorig jaar het been van Hatem Ben Arfa brak met een stevige charge, barstte de kritiek pas echt los. "De afgelopen maanden is het weer positiever."

De kritiek heeft niet tot een verandering van zijn spel geleid, stelt de Jong duidelijk. "Ik ben dezelfde speler, ik ben nog even toegewijd. Ik geef iedere wedstrijd honderd procent."

Keane en Davids

Voor inspiratie keek de kleine Nigel de Jong dan ook naar mannen als Roy Keane en Edgar Davids. "Davids zette zijn lichaam letterlijk op het spel om de beste te zijn. Hij was een groot idool van me."

Zaterdag speelt De Jong met City in de halve finale van de FA Cup tegen stadsgenoot en aartsrivaal Manchester United. Daar maakt hij kans om Paul Scholes tegenover zich te vinden. De middenvelder van United weet ook wat uitdelen is, maar De Jong is niet bang voor hem. "Hij kan uitdelen, maar ook ontvangen. Ik respecteer hem, maar ik ben voor niemand bang."