Zijn bijnamen waren ondermeer 'het fenomeen der fenomenen', 'superman', 'het tijdritwonder' en 'het mensgeworden vliegwiel'. Veel wielerkenners waren ervan overtuigd dat Roger Rivière zou uitgroeien tot de grootste coureur van zijn generatie.

Als jonge prof won hij drie maal op rij de wereldtitel op de achtervolging en brak hij twee maal het werelduurrecord. Dat hij ook als ronderenner ontzaglijk veel talent had, bewees 'het fenomeen der fenomenen' ondermeer tijdens de Tour de France van 1959. De 23-jarige coureur won toen twee tijdritten en werd vierde in het eindklassement.

Wielerjournalisten raakten niet uitgepraat over de geweldige stijl van Rivière: hij reed zo soepel, dat het leek alsof het hem bijna geen moeite kostte om al die wereldprestaties te leveren.

Orders

In 1960 was Roger Rivière één van de grote favorieten voor de Tourzege. Een andere favoriet was zijn ploeggenoot Henry Anglade, die al eens tweede was geworden in de Tour. Nadat Anglade in de vierde rit de gele trui had veroverd, kreeg Rivière van zijn ploegleider te horen dat de hele ploeg zich in moest zetten om de trui van Anglade te verdedigen.

De eigenzinnige Rivière was niet van plan om zich aan die teamorders te houden. In de zesde etappe trok hij ten aanval. Samen met de Duitser Junkermann, de Belg Adriaensens en de Italiaan Nencini pakte hij een enorme voorsprong op het peloton. Rivière won de rit. Adriaensens nam de gele trui over van Anglade.

De strijd om de Tourzege leek vervolgens een duel te worden tussen de Italiaanse kopman Gastone Nencini en Roger Rivière. Zijn zwaar verbitterde ploeggenoot Henry Anglade verkondigde in de pers, dat hij niet geloofde dat de jonge, overmoedige Rivière de Tour zou winnen:

Ongeval

'Rivière zal fouten maken. Erger nog: ik voorspel dat hij slachtoffer wordt van een ernstig ongeval. Nencini is veel beter in afdalingen. Rivière zal hem willen volgen en dat kan nooit goed aflopen. Vorig jaar kon hij slechts nipt het ergste voorkomen in de afdaling van de Aspin.'

Op 10 juli, tijdens de veertiende etappe, kwam deze profetie uit. Rivière probeerde Nencini te volgen in de afdaling van de Col de Perjuret. Hij miste een bocht en viel twintig meter diep. Rivière brak op twee plaatsen zijn wervelkolom. De wielercarrière van de 24-jarige Roger Rivère was in één klap voorbij. Hij was voor 80 procent verlamd en zou daar nooit van herstellen.


Foto ANP: Rivère wordt op een stretcher uit het ravijn gehaald.

Verslaafd

De rest van het leven van het voormalige 'fenomeen der fenomenen' was één grote tragedie. Met hulp van vrienden probeerde hij meermaals een bedrijf op te zetten, maar al die bedrijven gingen failliet. In 1970 werd hij tot twee jaar voorwaardelijke gevangenisstraf veroordeeld, omdat hij bij één van die faillissementen fraude had gepleegd.

Ondertussen was hij zwaar verslaafd geraakt aan verdovende middelen. In de jaren '70 werd hij getroffen door strottenhoofdkanker. Daaraan overleed Roger Rivière op 40-jarige leeftijd.