Ajax staat voor belangrijkste klus van het jaar

BRUGGE - In één wedstrijd kan het seizoen van Ajax een positieve of negatieve wending krijgen. Na vijf wedstrijden in de eerste groepsfase van de Champions League is de situatie in de groep van de Amsterdammers nog altijd totaal onoverzichtelijk. Alleen AC Milan is zeker van een langer verblijf op het hoogste Europese podium, maar voor de andere drie clubs in de poule is het laatste duel beslissend.

Na de goede prestatie van Ajax in de vorige editie van de Champions League zou een vroegtijdige uitschakeling in Europa een forse tegenslag zijn voor het keurkorps van Ronald Koeman. “Het is voor de ontwikkeling van spelers heel belangrijk dat ze op het hoogste niveau spelen”, aldus de trainer van Ajax. “Een voetballer wordt niet beoordeeld op de duels die hij in de eredivisie speelt. Wel op zijn prestaties in internationale wedstrijden.”

Ongelukkige omstandigheden

Toch is een langer verblijf op die internationale velden nog allerminst zeker. De Amsterdamse club verkeert in de ongelukkige omstandigheid dat ze na dinsdagavond geheel uitgespeeld kan zijn in Europa. “Dat maakt het ook wel leuk”, aldus Koeman. Om daar meteen aan toe te voegen: “Maar ik had natuurlijk ook liever meer zekerheid gehad en zes spelers op vakantie gestuurd. Maar dat is nu eenmaal niet zo. We zullen het in deze wedstrijd moeten laten zien.”

Het duel tegen Brugge wordt daarmee meteen de belangrijkste klus van het seizoen. De Amsterdammers speelden al meerdere van die duels. Dat was het geval in de voorronde tegen Grazer AK, waar ze maar nipt kwalificatie voor de Champions League wisten af te dwingen. Ook twee weken geleden tegen AC Milan was sprake van een cruciaal duel. Bij winst had het jonge elftal zich toen al kunnen plaatsen voor de knock-outfase van het toernooi.

Druk

Voor Ajax is de druk echter ontegenzeggelijk toegenomen. Niet langer kan de club parasiteren op de naïeve speelsheid waarmee ze vorig seizoen vriend en vijand verbaasde in de Champions League. ”Ze stonden op de rand van iets buitengewoons”, wist ook Brugge-trainer Sollied. “In Milaan hadden ze de mogelijkheid om de halve finale te halen. Met het jeugdige team dat Ajax heeft, is dat heel bijzonder.”

Ook Koeman heeft een verandering opgemerkt in zijn team. “De onbevangenheid is er een beetje af”, aldus de coach. “Vorig seizoen was er veel vreugde en plezier om alles wat we bereikten. Nu moet er meer. Daarom ook zou het zo jammer zijn als we niet verder zouden komen. Maar we hebben ook geleerd. De wedstrijd tegen Feyenoord (2-0 na 11 minuten) hebben we professioneel uitgespeeld. Ik denk dat dat een verdienste is van de Champions League, al weet je dat natuurlijk nooit zeker.”

Opstelling

Welke spelers Koeman in de belangrijke wedstrijd in het Jan Breydel-stadion opstelt, is nog onzeker. Zlatan Ibrahimovic kampt nog steeds met een blessure aan zijn teen, die hij opliep in het eerste Champions League-duel met AC Milan. Hij trainde maandag gedeeltelijk apart van de groep.

Een ander twijfelgeval was Tomas Galásek. De belangrijke Tsjechische middenvelder heeft last van een blessure aan zijn linkerbovenbeen. De laatste oefensessie keek hij voornamelijk vanaf de kant toe. Vlak na de training kwam de onheilstijding: “Ik kan niet spelen”, vertelde Galásek. “Dat is een forse tegenvaller”, aldus Koeman. “Maar we hebben voldoende alternatieven, dus we zullen wel een oplossing vinden.”

Daarnaast maakte de oefenmeester zich zorgen over het veld, dat maandagavond gedeeltelijk bevroren was. “Dat zal alleen maar erger worden omdat het nog gaat vriezen”, zei Koeman. “Ik weet niet of het een voordeel is, omdat het spel op een bevroren veld vaak niet beter wordt.”

Vermoedelijke opstelling Ajax: Lobont; Grygera, Heitinga, Escudé en Maxwell; De Jong, Sneijder en Van der Vaart; Sonck, Ibrahimovic en Mitea.

Tip de redactie