AMSTERDAM - Ajax sloot donderdagavond een bewogen kalenderjaar af met een verdiende zege op AZ (1-0) . De bekerhouder plaatste zich niet alleen voor de kwartfinales, maar gaf het thuispubliek eveneens het gevoel dat er in de eerste helft van 2011 volop kansen op succes liggen.

Ajax had in de eerste thuiswedstrijd onder trainer Frank de Boer niets meer weg van de ploeg die de afgelopen maanden in de Arena punten verloor tegen FC Utrecht, ADO Den Haag en NEC.

De formatie speelde zoals de opvolger van Martin Jol en het overgrote deel van de achterban dat graag willen. Ajax vermaakte met gedurfd en goed positiespel en koos vanaf het eerste fluitsignaal van scheidsrechter Ed Janssen overtuigend voor de aanval.

Hoofdrol

Een hoofdrol was in de beginfase weggelegd voor Lorenzo Ebecilio, de 19-jarige linksbuiten die net als tijdens de vorige wedstrijd tegen Vitesse de afwezige topschutters Luis Suarez en Mounir El Hamdaoui mocht doen vergeten. Hij flitste voortdurend langs de trage Dirk Marcellis en was in het eerste kwartier driemaal dicht bij de openingstreffer.

Waar AZ vorige maand in eigen huis voor de competitie nog oppermachtig was tegen Ajax (2-0), acteerde het dit keer voornamelijk op eigen helft. Het was veelzeggend dat doelman Maarten Stekelenburg lange tijd alleen door een eigen ploeggenoot in gevaar werd gebracht. Eyong Enoh schoot in de slotfase van de eerste helft bijna in eigen doel.

Stiftbal

Ajax had even voor dit ongelukkige moment de leiding genomen. Miralem Sulejmani dribbelde vanaf de rechtervleugel naar het midden en verraste doelman Sergio Romero met een stiftbal (1-0).

Ajax bleef ook in de tweede helft de 30.000 toeschouwers vermaken, maar verzuimde ook verder afstand te nemen. Siem de Jong stuitte tot twee keer toe op doelman Romero.

AZ raakte in de 72e minuut verder in de problemen nadat Ebecilio voor de zoveelste keer te snel was voor Marcellis. Pontus Wernbloom trapte de linksbuiten hard op de achillespees en moest met een rode kaart vertrekken.

Pas nadat Maarten Martens nog eenmaal op doelman Stekelenburg was gestuit, besefte de thuisclub dat het in het nieuwe jaar nog in de race is om de landstitel, nationale beker en de Europa League.