NEW YORK - Haile Gebrselassie heeft zondag na zijn mislukte marathon van New York zijn afscheid aangekondigd. De wereldrecordhouder op de marathon verklaarde na zijn opgave dat het tijd is om te stoppen.

''Het wordt tijd plaats te maken voor de jonge lopers'', zei de 37-jarige voormalige olympisch kampioen op de baan. ''Ik stop ermee.''

Gebrselassie liep voor het eerst de prestigieuze marathon van New York. Na zo'n 24 kilometer stapte hij uit. De Afrikaanse grootheid kampte met knieklachten.

Gebrselassie veroverde in het verleden twee olympische titels op de 10.000 meter en acht wereldtitels. In september 2008 bracht hij in Berlijn het wereldrecord op de marathon op 2.03.59.

Afzien

''Ik wil niet meer afzien. Dat betekent dat ik moet stoppen'', verklaarde hij na afloop. ''Ik heb hard voor deze wedstrijd getraind. Zonder succes.''

Gebrselassie, uit een gezin met tien kinderen, had eerder niet aan stoppen gedacht. ''Dit is de eerste keer. Dit is dan ook de dag'', gaf hij in de Big Apple aan. In de afdaling van Queensboro Bridge was het over.

De knie was in de aanloop naar de marathon, die deel uitmaakt van de Big Five, al niet helemaal 100 procent. De pijn na de vliegreis naar New York was zodanig, dat de Ethiopiër zaterdag nog een MRI-scan liet maken. Dat zag er niet goed uit. ''Ik hoop dat de knie het houdt'', meldde hij via twitter.

Keizer

Als een koning was de 'kleine keizer' in New York ontvangen. ''Zonder New York te hebben gelopen, kun je niet stoppen'', zei hij eerder over de marathon die hij tot 2010 steeds vermeed.

Gebrselassie kreeg wel eens kritiek dat hij voor zijn snelle races altijd vlakke parcoursen opzocht en niet echt het duel met de nieuwe generatie van de laatste jaren wilde aangaan. Dit keer had hij zich goed voorbereid op de als lastig te boek staande loop in de Amerikaanse metropool. Recordtijden zijn op het zware traject niet te lopen, het gaat vooral om het aanzien.

En aanzien vergaarde Gebrselassie voldoende tijdens zijn lange carrière, waarin hij eerst op de baan excelleerde. Olympische en wereldtitels volgden elkaar op, net als het aantal wereldrecords.

Op elke discipline toonde de Ethiopiër zich een specialist. De successen en de daarbij behorende financiële vergoedingen maakten van hem een man in bonis. Daarmee creëerde hij in eigen land een zakenimperium dat zijn weerga niet kent.

Peking

In 2008 liet Gebrselassie de olympische marathon in Peking schieten. De hitte hield hem weg van het koningsnummer. Hij wilde ook daarna nog successen vieren. Hij koos in de Chinese hoofdstad voor de 10.000 meter, die hem in 1996 en 2000 goud had opgeleverd. Dit keer kwam de grootheid niet verder dan de zesde plaats. Hij kon er met een grote glimlach mee leven.

De olympische marathon in Londen (2012) hield hem lang op de been. Dat hij dan al bijna 40 zou zijn, leek hem geen belemmering. Die zat ook niet in de leeftijd, maar vooral in het te vaak gepijnigde lijf. ''Hardlopen is een gift die me in staat heeft gesteld de armoede achter me te laten. Mijn doel is nu mijn landgenoten dezelfde kans te bieden.''

Bekijk de video