HOUSTON - In zijn derde marathonpartij van het toernooi heeft André Agassi zich donderdagavond in Houston verzekerd van een plaats in de halve finales van het ATP-toernooi om de Masters Cup. De 33-jarige Amerikaan versloeg in de derde en laatste groepswedstrijd de Argentijn David Nalbandian in drie sets: 7-6 (12-10) 3-6 6-4. Daarmee eindigde hij in de blauwe groep als tweede achter de Zwitser Roger Federer.

Agassi, die in 1990 zijn eerste en laatste titel bij de Masters won, speelt in de halve eindstrijd tegen Rainer Schüttler. De Duitser behaalde donderdag de eindzege in de rode groep dankzij een zwaar bevochten overwinning op de Amerikaanse favoriet Andy Roddick: 4-6 7-6 7-6. De andere halve finale in Houston gaat tussen Federer en de winnaar van het groepsduel vrijdag tussen Roddick en de Argentijn Guillermo Coria.

Nalbandian

Nalbandian had het donderdag op de tennisbaan slecht naar zijn zin. Hij kwam meer dan eens hard in aanvaring met de hoofdscheidsrechter en de lijnrechters, die hij van partijdigheid beschuldigde. ATP-supervisor Mark Darby moest er zelfs aan te pas komen om de boze Zuid-Amerikaan tot bedaren te brengen.

Jim McIngvale, de eigenaar en promotor van de Masters Cup waarin hij 25 miljoen euro investeerde, maakte het er voor Nalbandian niet leuker op. De Amerikaan liet (opnieuw) zijn voorkeur voor zijn landgenoot duidelijk blijken op de voorste rij van de tribunes. "Jullie denken hier allemaal hetzelfde", schreeuwde Nalbandian het tijdens een van de incidenten uit. "Het getuigt van een gebrek aan respect voor de andere spelers."

Benadeeld

In de tiebreak van de eerste set (12-10) voelde Nalbandian zich twee keer flink benadeeld door de arbitrage. De Argentijn was dermate opgefokt, dat hij de barrage uiteindelijk verloor met een dramatische dubbele fout.

Nalbandian, de nummer acht van de plaatsingslijst in Houston, herstelde zich goed in de tweede set, die hij met een vroege break (3-0) overtuigend naar zich toetrok. Agassi, die sinds zijn nederlaag begin september bij het US Open tegen Ferrero niet meer in actie kwam, knokte zich op basis van zijn wilskracht en ervaring terug in de wedstrijd.

Agassi

Met 6-4 plaatste hij zich voor de zesde keer bij de laatste vier van de Masters Cup. "Het geeft me veel vertrouwen dat ik na een rustperiode van twee maanden hier toch de halve finale heb gehaald", liet Agassi weten. Hij versloeg Schüttler in januari nog dik in de finale van het Australian Open. "Hij zal een geweldige wedstrijd moeten spelen om mij uit de finale te houden", sprak de publiekslieveling zelfbewust.

Schüttler

Schüttler maakte in Houston indruk met zijn slopende zege op de Amerikaanse nummer één van de wereld Andy Roddick. Hij verloor de eerste set (4-6), maar sloeg daarna terug met overwinningen in de twee volgende sets, telkens in de tiebreak: 7-6 (7-4) en 7-6 (7-3). Het was zijn derde triomf in vier onderlinge ontmoetingen. In de eerste wedstrijd van de rode groep in de ATP Masters Cup won Schüttler van de Argentijn Guillermo Coria.

Moya

De Spanjaard Carlos Moya werd in de tweede ronde van de rode groep uitgeschakeld. Hij verloor donderdag van de Coria met 2-6 -6. Coria hield daardoor uitzicht op de halve finale, maar dan moet hij van Roddick winnen.