EDINBURGH - Twee jaar geleden verdween Mark de Vries (28) vrij geruisloos uit het Nederlandse voetbal. Hij had een goed jaar gehad met Dordrecht '90 waarin hij zestien keer scoorde voor de eerstedivisionist. Met zijn goals trok hij de aandacht van het Schotse Hearts. Vier goals in zijn eerste wedstrijd maakten hem een held. "Dat was gewoon een 'gelukkie'. Daarmee heb ik me hier meteen in de picture gespeeld."

Als Nederlander in een elftal vol Schotten is De Vries de laatste weken, met het oog op de play-offduels tussen Schotland en Nederland, vaak het onderwerp van kleedkamerspot. "Maar ook andersom hoor. Als ik in een trainingspartijtje scoor tegen een van onze centrale verdedigers, die ook voor Schotland speelt, roep ik altijd 'nu ben ik het nog maar, straks sta je tegen Kluivert'."

Hearts

Het centrale duo van Hearts, Steven Pressley en Andrew Webster, vormt mogelijk ook tegen Oranje het hart van de Schotse defensie. "Lastige voetballers. Ik ben blij dat ze bij mij in het team spelen. Webster doet mij denken aan Tony Adams, die raak je echt niet kwijt. Elvis, zo noemen we Pressley altijd, is een heel lastige taaie gozer. Als je die op de training een schop geeft, kijkt ie je alleen maar aan. Het lijkt wel of hij geen pijn voelt."

Passie

De enorme passie van de gemiddelde Schot voor het voetbal is volgens De Vries een ander potentieel gevaar voor het Nederlands elftal. "Ik denk dat Nederland de Schotten niet zal onderschatten, daarvoor zit er te veel kennis over het Schotse voetbal bij Oranje. Maar een Schot ademt voetbal. Alleen al als ze nadenken over een wedstrijd, worden ze zenuwachtig. Ze voetballen ook het beste vanuit een underdogpositie. Nederland zal echt vanaf het begin scherp moeten zijn, anders kunnen ze nog best wel eens tegen 'ongelukkie' aanlopen."

Mark de Vries, geboren in Paramaribo, groot geworden in Den Helder, kende in Nederland een anonieme carrière. Hij voetbalde in Volendam en Dordrecht en was na een Frans avontuur bij Niort zelfs zes maanden werkloos. "Ik denk wel eens aan Jerrel Hasselbaink. Niet dat ik zijn kwaliteiten heb, maar zijn loopbaan is natuurlijk prachtig. Het zou mooi zijn als ik ook nog een stapje hogerop zou kunnen komen. Dan heb ik me voor mijn gevoel helemaal bewezen."

Het fysieke voetbal dat in Groot-Brittannië wordt gespeeld, is hem op het lijf geschreven. "Ik ben 1.92, fysiek sterk en kan ook nog aardig voetballen. Ik heb het hier heel goed naar mijn zin. Het voetbal vind ik fantastisch. Ik zie mezelf dan ook niet terugkeren in Nederland. Ik denk dat er geen club is die mij gaat kopen. Want transfervrij laten ze me hier niet meer vertrekken."

Onderschat

"Ik denk dat de Schotse competitie wordt onderschat in Nederland. Maar er spelen hier natuurlijk niet voor niets zoveel wereldsterren. Vorig seizoen, vlak na het wereldkampioenschap, stond ik een poosje bovenaan de topscorerslijst. Dat was best gek, om jezelf ineens boven een aanvaller als Larsson te zien staan, die net op het WK had gespeeld."

In de periode dat De Vries in Schotland voetbalt, is hij langzaam uitgegroeid tot een bekende speler. "Maar niet vervelend hoor. Er is hier veel respect. In Schotland zal een speler ook niet snel uitgescholden worden. Zo'n verhaal dat Silvie Meijs, het vriendinnetje van Rafael van der Vaart, in stadions wordt uitgescholden voor hoer, zou hier nooit voorkomen. Er zouden wel grapjes over worden gemaakt, maar verder blijft dat heel onschuldig."

Af en toe mist hij het voetbal in Nederland: "Het niveau van de rondo is hier veel minder. Af en toe verlang ik echt naar een ouderwetse Hollandse rondo. Heerlijk was dat. Daarnaast mis ook mijn dochter Zoë. Ze woont in Nederland bij haar moeder, mijn ex-vriendin. Het is moeilijk om haar zo weinig te zien. Maar gelukkig begint ze nu een beetje te praten, zodat we af en toe kunnen bellen."

Het doel van De Vries ligt echter niet meer in Nederland: "Ik wil hier zoveel mogelijk laten zien en misschien kan ik nog wel een stapje hogerop. Ik ben niet op zoek, maar wel ambitieus. Ik zou wel in Engeland willen voetballen. Ik weet ook wel dat ik niet bij een Engelse topclub terecht zal komen. Voor mezelf heb ik al een hoop bewezen, maar stel dat het me lukt om me ook in de Premier League te laten gelden. Ik denk dat heel wat mensen zich dat over hun bolletje zullen krabben."