MECHELEN - Jimmy Casper heeft vrijdag de derde etappe van de Ronde van België gewonnen. De Fransman was op zijn 32e verjaardag aan het einde van de rit tussen Knokke-Heist en Mechelen de sterkste in de massasprint.

Het peloton werd enkele kilometers voor de finish opgeschrikt door een valpartij, waarbij veel coureurs over elkaar tuimelden.

De Nederlander Gerben Löwik liep daarbij zware kneuzingen op. De Italiaan Danilo Napolitano finishte als tweede. Beste Nederlander was Stefan van Dijk op de vierde plaats. Kenny van Hummel, donderdag winnaar van de tweede rit, kwam als zesde over de streep.

Philippe Gilbert

In het algemeen klassement blijft de Belg Philippe Gilbert leider. Hij heeft nog altijd tien seconden voorsprong op de Fransman Rony Martias. Kenny van Hummel is op de zevende plaats, op 23 seconden van Gilbert, de beste Nederlander in het algemeen klassement.

Dertig kilometer voor het einde probeerde een kwartet nog een massasprint te voorkomen. Frédéric Amorison, Christophe Prémont, de Brit Matthew Brammeier en de Fransman Anthony Delaplace probeerden te vluchten. Het peloton liet ze maximaal een halve minuut uitlopen. Nadat het groepje was ingelopen, bleef het onrustig in het peloton. Niemand raakte echter nog weg.

Verjaardagsgeschenk

,,Ik had een bijzonder doel'', zei Casper. ,,Ik wilde mijn 32e verjaardag afsluiten met een zege. Ik kon het werk van van de ploeg perfect afmaken, een mooi verjaardagsgeschenk.'' Waar Casper gelukkig was, had Gerben Löwik pijn. De Nederlander van Omega Pharma-Lotto was een van de slachtoffers van de valpartij. Löwik liep kneuzingen aan zijn schaamstreek op en is een tijdje uitgeschakeld.

Zaterdag zal het klassement waarschijnlijk grondig veranderen. Dan staat een tijdrit in Herzele op het programma.