BARCELONA - Michael Schumacher moet opschieten om dit seizoen nog een rol van betekenis te spelen in de Formule 1. De zevenvoudig wereldkampioen staat na vier races op de teleurstellende tiende plaats.

In een aangepaste Mercedes hoopt de 41-jarige Duitser dit weekeinde bij de Grote Prijs van Spanje te beginnen aan een ommekeer.

''Ik ben tamelijk rustig en relaxt. Het geloof in een betere prestatie is definitief terug'', aldus Schumacher.

Auto nog niet perfect

Zijn achterstand op de Britse leider en titelverdediger Jenson Button is inmiddels opgelopen tot vijftig punten. De ervaren coureur heeft zijn bolide nog niet helemaal onder de knie: ''De auto is nog niet perfect voor mij, maar ik had ook niet verwacht dat ik meteen indruk zou maken.''

Schumacher hoopt met een verbeterde auto zijn critici de mond te snoeren op het circuit van Barcelona, waar hij in het verleden al zes keer de beste was. ''Die mensen waren enthousiast toen ik mijn rentree aankondigde, dat zullen ze ook weer zijn als ik straks op het podium sta'', aldus de coureur die zijn grootste successen in een Ferrari vierde.

Nico Rosberg

De oude meester krijgt steun van zijn land- en teamgenoot Nico Rosberg: ''Schrijf hem nog niet af.'' De 24-jarige coureur troefde Schumacher tot nu toe in elke race af en staat tweede in de totaalstand. ''Het is afwachten. Ik denk nog steeds dat hij dit seizoen sterk gaat worden en dat het een strijd tussen ons wordt.''

Sebastien Vettel is de nieuwe ster van Duitsland. De coureur van Red Bull eindigde vorig jaar op indrukwekkende wijze als tweede achter Button en bezet nu de vijfde plaats. Willi Weber, voormalig manager van Schumacher, beaamt het talent van Vettel: ''Vettel is zeker de nieuwe Schumacher. Er moet een wonder gebeuren wil Michael dit jaar nog meedoen om de titel.''

Schumacher zelf blijft rustig onder de commotie rond zijn persoon: ''De verbetenheid die ik vroeger had, is er een beetje af. Ik ben ontspannen geworden.'' Het is te hopen dat hij die verbetenheid in de races weer terug krijgt. Het heeft hem 91 overwinningen in de koningsklasse van de autosport opgeleverd.