In 1983 is de finale van Parijs-Roubaix een sublieme thriller waar geen film van Alfred Hitchcock tegenop kan. De hoofdrolspeler is Hennie Kuiper.

In die jaren is het bijna onmogelijk om als Nederlandse wielerliefhebber geen sympathie te hebben voor die verlegen renner met zijn zwoegende stijl. De biografie die Dominique Elshout later over Kuiper schrijft, draagt dan ook als ondertitel 'Kampioen van het volk'.

Kapot wiel

Parijs-Roubaix wordt in 1983 onder helse weersomstandigheden verreden. Kuiper zit in de kopgroep. In de finale rijdt de zwoegende Tukker weg van zijn concurrenten.

In de honderdduizenden Nederlandse huiskamers waar men naar de live-reportage van de wedstrijd kijkt, stijgt de spanning. ‘Zal Kuipertje het halen?’

Maar dan…. Op 6 kilometer van de finish... Op de allerlaatste kasseistrook die dat jaar in het parcours is opgenomen... Daar lijkt het noodlot toe te slaan... Bij talloze Nederlandse tv-kijkers stokt ineens de adem en verdubbelt de hartslag. In veel huiskamers worden scheldkanonnades afgevuurd richting de tv.

Kuiper is met zijn achterwiel hard door een gat gereden en het wiel is daardoor kapot gegaan!

'Verschrikkelijk'

Hij staat in de berm. Zijn defecte fiets ligt naast hem. De ploegleider en de mecanicien springen uit hun auto. De ploegleider probeert een nieuw achterwiel in de fiets van Kuiper te zetten. Het lukt niet. Kuiper staat amper een halve minuut stil, maar voor de Nederlandse tv-kijkers lijkt het een eeuwigheid te duren.

De spanning wordt nog extra versterkt door de paniekerige commentaarstemmen van Mart Smeets en Jean Nelissen: ‘Oh, wat is dit erg! Verschrikkelijk!’ Uiteindelijk kan Kuiper weer verder rijden op een nieuwe fiets die de mecanicien hem geeft.

Die dramatische scène, die zich afspeelde op een kasseistrook genaamd de ‘Pavé de Hem’, is in de loop der jaren al ontelbare malen op tv herhaald.

Elke keer wanneer ik het fragment weer zie, schrik ik toch weer even en krijg ik het gevoel alsof het toch weer helemaal mis kan gaan; alsof de achtervolgers hem toch nog in zouden kunnen halen.

Impact

Kuiper zit op tijd weer op zijn fiets. In de daaropvolgende kilometers slaagt hij erin om weer meer afstand te nemen van zijn achtervolgers. Uiteindelijk arriveert hij aan de finish op de wielerbaan van Roubaix met 1 minuut 15 voorsprong op Gilbert Duclos-Lassalle, die tweede wordt.

Door het bloedstollend spannende moment op de ‘Pavé de Hem’, dat zoveel Nederlandse sportliefhebbers meebeleven, heeft die overwinning van Kuiper in Parijs-Roubaix extra veel impact gekregen.

Het lijkt bijna alsof die ene overwinning zelfs meer indruk op het grote publiek heeft gemaakt, dan alle andere grote prestaties tezamen, die Kuiper in zijn zeer rijke carrière heeft geleverd.

Foto

Als Kuiper 27 jaar na dato lezingen of interviews geeft, gaan meestal de meeste vragen over dat ene moment uit zijn carrière: die halve minuut dat hij daar stond, langs die kasseistrook.

Een foto die genomen is op het moment dat hij in die berm stond, is veruit de beroemdste foto van Hennie Kuiper. Deze foto is ondermeer te bewonderen voorop zijn biografie en op zijn website.

Sinds 2003 staat er bij de ‘Pavé de Hem’ zelfs een herinneringsmonument voor Hennie Kuiper, dat door Dick van Wijk is gemaakt.

Ja, dat vervloekte gat waar Kuiper met z’n achterwiel doorheen reed, heeft er in feite zeer aan bijgedragen dat de Parijs-Roubaix-zege van 1983 nog heel, heel, heel lang zal voortleven in het collectieve geheugen van sportminnend Nederland.

Dus… eigenlijk mag Hennie Kuiper, achteraf gezien, dat gat zeer dankbaar zijn.