GRONINGEN - In de hectiek die ontstond na de brandstichting in de spelersbus van Ajax, hield het Amsterdamse elftal in het veld het hoofd opmerkelijk koel. De wedstrijd tegen FC Groningen, door alle randzaken naar de achtergrond gedrongen, werd uiteindelijk in het voordeel van Ajax beslist, 1-3. Pas in de slotfase kon het team van Ronald Koeman definitief afstand nemen.

”Vooraf vraag je je af of zo'n brand meespeelt in de hoofden van je spelers”, zei Koeman na afloop. Met een minzaam lachje: ”We moesten toch een stuk vroeger op dan we hadden gepland.”Voorafgaand aan het duel vroeg de oefenmeester zijn spelers of er iemand niet in staat was om in actie te komen. “Niemand antwoordde daarop negatief.”

In de wedstrijd had Ajax het meestentijds toch moeilijk met een agressief spelend FC Groningen. “Ze hebben het ons niet gemakkelijk gemaakt. We hebben er voor moeten vechten.” De ploeg van trainer Ron Jans kwam na twintig minuten spelen zelfs op voorsprong. Smit, huurling van PSV, maakte met een hakbal de openingstreffer, nadat Vrede een hoekschop in zijn richting doorkopte.

Ajax had niet veel tijd nodig om de tegenslag ongedaan te maken. Ibrahimovic, uitblinker in het elftal van de Amsterdammers, kapte in de 26e minuut Vrede en Elshot uit en haalde snoeihard uit. Doelman Beukenkamp was kansloos, 1-1.

In de aanloop naar het doelpunt vochten Van der Vaart en Matthijs een privé-oorlogje uit. De Groninger ging aan het lichaam van de Ajax-aanvoerder hangen, waarna Van der Vaart zich wel erg ruw losrukte. Hij leek daarbij een slaande beweging te maken naar Matthijs. Ron Jans daarover: “Ik heb me vroeger ook wel eens losgerukt, maar had toen echt een rode kaart verdiend.” Vlak voor rust had Sonck de ideale gelegenheid om voor 1-2 te zorgen. Hij schoot een vrije kans echter op de lat.

Na de pauze ontspon zich een open duel in het Oosterpark stadion. Ajax domineerde, maar kon niet voorkomen dat een hartstochtelijk voetballend Groningen bij tijd en wijle gevaarlijk was in de counter. “Ik heb een lekker potje gezien”, was achteraf het commentaar van Jans. “Vooraf ga je ervan uit dat Ajax hier zou winnen. Maar ik wilde wel dat ze ervoor moesten strijden. Dat is ons gelukt, al ben ik wel van mening dat we de doelpunten te makkelijk hebben weggegeven.”

Pas in de slotfase wist Ajax het verschil te maken. In de 82e minuut maakte Sonck de 2-1. De Belg, in de laatste drie duels vier keer trefzeker, draaide knap weg bij Vrede, na een passje van Ibrahimovic. Zijn schot bleek onhoudbaar. In blessuretijd was invaller Mitea ook nog succesvol. De jonge Roemeense aanvaller rondde een snelle uitval van Ajax op beheerste wijze af, 1-3.