David Beckham blijft verbazen. De 34-jarige speler verloor afgelopen weekend weliswaar de finale van het Amerikaanse voetbalseizoen met zijn team Los Angeles Galaxy tegen underdog Real Salt Lake (5-4 na penalties), maar aan zijn inzet heeft het niet gelegen.

Beckham begon de wedstrijd met een blessure aan zijn rechtervoet. Ongerief onderdrukte hij met pijnstillers. In de tweede helft hinkte hij over het veld, maar van een wissel wilde hij niet weten.

Hij nam de eerste penalty voor Galaxy, en scoorde. Het mocht niet baten, mede door een gemiste strafschop van teamgenoot en voormalige rivaal Landon Donovan.

Scheldpartij

In juli zag het er nog slecht uit voor Becks. Net terug uit Italië, waar hij op uitleenbasis had gespeeld voor AC Milan, raakte hij in zijn eerste wedstrijd in Los Angeles betrokken bij een scheldpartij met een fan op de tribune.

In een boek werd hij openlijk gekritiseerd door Donovan, vanwege zijn vermeende gebrek aan inzet en vorm. Hij dreigde het respect van zijn teamgenoten, de fans en sportjournalisten te verliezen.

Daarmee toonde zijn situatie overeenkomsten met die van honkballer Alex Rodriguez bij de New York Yankees: met torenhoge verwachtingen binnengehaald, maar inmiddels bijna als een paria behandeld.

Respect verdienen

Net als Rodriguez besefte Beckham wat hem te doen stond: niet klagen, hard werken, betrokkenheid tonen, respect verdienen. De prima donna werd getransformeerd in een teamspeler.

De rechtermiddenvelder kreeg een plaats centraal op het middenveld. Daar viel hij minder op door zijn fluwelen traptechniek dan door werkvoetbal: slidings en tackles, sleuren en zuigen.

Play-offs

Vlak voor de finale tegen Salt Lake werd de band tussen Beckham en zijn teamgenoten bezegeld. Hij liet hij een oefeninterland van Engeland tegen Brazilië lopen, bereidde zich in plaats daarvan met The Galaxy voor op de play-offs.

De twee dwergvarkens (Pinky en Perky) die zijn vrouw Victoria hem bij wijze van vroeg kerstcadeau gaf kregen evenveel aandacht in de pers als het diner waarop hij zijn medespelers trakteerde.

Engeland

In januari speelt hij weer voor AC Milan. Deelname aan een Europese competitie van niveau is niet alleen zijn eigen wens. Bondscoach Fabio Capello van Engeland heeft zijn selectie in het nationale team voor het wereldkampioenschap in Zuid-Afrika ervan afhankelijk gemaakt. Maar in tegenstelling tot vorig jaar neemt niemand bij The Galaxy het hem kwalijk.

Beckham heeft al laten weten dat hij meteen na afloop van het WK terugkeert naar Los Angeles. Het leven in Noord-Amerika bevalt hem. Na afloop van zijn contract, in 2011, zou hij er zelfs een club willen kopen.