TOKIO - Autofabrikant Toyota trekt zich terug uit de Formule 1. Dat maakte het Japanse bedrijf woensdagochtend in Tokio officieel bekend.

De reden hiervoor is de wereldwijde economische crisis waar ook Toyota last van heeft. Met Toyota verdwijnt het laatste Japanse team uit de koningsklasse van de autosport. Honda trok zich vorig jaar al terug.

Maandag maakte bandenfabrikant Bridgestone al bekend te stoppen met de Formule 1. Eerder dit jaar nam renstal BMW hetzelfde besluit.

In juli meldde Toyota zich ook al af als gastheer van de Grote Prijs van Japan op het circuit van Mount-Fuji.

Excuses aan fans

Toyota, dat de coureurs Timo Glock en Jarno Trulli in dienst heeft, maakte sinds 2002 deel uit van de Formule 1.

Directeur Akio Toyoda verontschuldigde zich woensdag voor het feit dat de renstal sindsdien niet één overwinning heeft behaald ondanks een budget van 300 miljoen dollar (ruim 200 miljoen euro) per jaar.

''Ik bied mijn excuses aan aan de vele fans van Toyota voor het feit dat we niet de gestelde doelen hebben gehaald.''

Miljardenverlies

De autofabrikant verwacht dit jaar een verlies van 8,3 miljard dollar (bijna 6 miljard euro). De cijfers over het tweede kwartaal worden donderdag bekendgemaakt. ''Dit was een moeilijke, maar uiteindelijk onvermijdelijke beslissing'', aldus Toyoda.

''Sinds vorig jaar, toen het economische klimaat steeds slechter werd, hebben we geworsteld met de vraag of we moesten doorgaan met de Formule 1. Sinds ik in juni directeur ben geworden, heb ik me gericht op de aflevering van producten aan onze klanten."

"Daar ligt onze focus nu. We zijn vorig jaar loyaal gebleven aan de Formule 1 en we hebben dit jaar ook ons best gedaan, maar het is niet langer verantwoord om ermee door te gaan.''

Juridische gevolgen

Toyota tekende eerder dit jaar nog een contract dat de in Keulen gevestigde renstal tot en met 2012 verbond aan de Formule 1. De voortijdige terugtrekking kan dus mogelijk ook nog juridische gevolgen hebben.

Het afhaken van de Japanners kan de weg vrijmaken voor een rentree van BMW-Sauber. De renstal heeft inmiddels nieuwe Zwitserse eigenaren en staat op de reservelijst van de Formule 1 voor komend seizoen.