COLLADO VILLALBA - Twee dagen voor het einde van de Ronde van Spanje is het nog allerminst zeker dat de Spanjaard Isidro Nozal de leiderstrui zondag op het erepodium in Madrid mag aantrekken. Landgenoot Roberto Heras snoepte vrijdag in de laatste bergrit, gewonnen door de Italiaan Filippo Simeoni, 1.14 minuut van zijn achterstand af.

Heras staat tweede in het algemeen klassement op 1.55 van Nozal. Zaterdag is er een individuele klimtijdrit over twaalf kilometer met aankomst bovenop de Alto de Abantos. "Ik heb geleden, heel veel geleden vandaag. Maar ik denk dat mijn voorsprong groot genoeg is om de Vuelta te winnen", zei Nozal na zijn verlies. Heras bleef, ondanks zijn idrukwekkende optreden, voorzichtig. "De tijd die ik nu terugpak, is niet toereikend. Maar morgen is alles mogelijk. Hij of ik, we kunnen allebei een slechte dag hebben."

Spannend

De negentiende etappe van de Vuelta was de spectaculairste in een monotone ronde. Negentien coureurs reden lang vooruit, onder hen het Rabo-duo Karsten Kroon en Beat Zberg. De groep bereikte een maximale voorsprong van zeveneneenhalve minuut. In de beklimming van de Alto de Navacerrado, de laatste hoge col in deze Vuelta die de renners gezamenlijk voor de kiezen kregen, bleven slechts de Italiaan Simeoni en de Deen Möller voorop. Achter hen was het eindelijk showtime met Heras, Vuelta-winnaar in 2000, in een hoofdrol. Met onder anderen de Kelme-renners Sevilla en Valverde ging de kopman van US Postal vanaf de voet van de Navacerrado vol in de aanval. Igor Gonzalez de Galdeano, de nummer twee in het algemeen klassement, moest meteen passen. Nozal, de leider, ging er even later ook vanaf.

Ruzie

Met hulp van zijn ploeggenoten Vicioso en Serrano probeerde Nozal de schade te beperken. Zijn nerveuze ploegbaas Saiz ruziede op hetzelfde moment met een motard van de Spaanse televisie die de aanvallers zou hebben bevoordeeld. Op de top van de berg had de drager van de gouden trui 1.30 achterstand op Heras, in finishplaats Collado Villalba, waar Simeoni Möller klopte in de sprint, was het verschil nog 1.14.

"We hebben als gekken de afdaling ingezet", keek Nozal terug op de laatste kilometers richting Collado Villalba. "We hadden geen keus." Nozal hield in het klassement 1.55 over op Heras, die Igor Gonzalez de Galdeano (3.03) in de rangschikking passeerde.

Rabo-Deen Rasmussen was opnieuw attent en lijkt met de klimtijdrit voor de boeg zijn zevende plaats niet meer te kunnen verliezen.