AMSTERDAM - De Belgische wielrenner Frank Vandenbroucke is op 34-jarige leeftijd in Senegal overleden. De Franstalige tv-zender RTBF maakte dat maandagavond bekend.

De voormalig winnaar van onder meer Luik-Bastenaken-Luik zou een fatale longembolie hebben gekregen tijdens zijn vakantie in Afrika.

Laurent de Backer, de voorzitter van de Belgische wielerbond, reageerde onthutst op het nieuws. ''Ik ben echt aangedaan. Een sportman met een te korte, maar schitterende loopbaan heeft ons verlaten.''

Hilaire van der Schueren, een van zijn laatste ploegleiders, was eveneens geschokt. ''Ik haalde hem binnen nadat hij wat aan de sukkel was geraakt na privéproblemen. Aan het einde van die periode bij mij leek hij opnieuw op weg een 'grote' te worden, maar hij verviel weer.

Toch was hij een fijne jongen. Ik hoop maar dat er geen commotie rond zijn dood ontstaat met allerlei spookverhalen''.

Talent

Vandenbroucke was een van de grootste Belgische wielertalenten, die veel won maar ook diep viel. Hij werd tijdens zijn carrière meer dan eens in verband gebracht met het gebruik van en handel in verboden prestatiebevorderende middelen.

In 2002 werd een grote hoeveelheid aangetroffen in zijn huis. De politie haalde hem dat jaar ook twee keer met teveel drank op achter het stuur van zijn auto vandaan.

Zelfmoordpoging

Ook zijn privéleven verliep chaotisch. Twee jaar geleden deed de depressieve Vandenbroucke een zelfmoordpoging, nadat zijn vrouw had gezegd dat ze van hem wilde scheiden. Als wielrenner wisselde 'VDB' sinds 2000 met grote regelmaat van werkgever. Hij verdween af en toe van het toneel, maar kwam altijd - zij het met steeds meer moeite - terug.

''Ik heb hem onlangs nog aan het werk gezien in Geraardsbergen, tijdens de Stadsprijs'', zei De Backer.

''Daar bevestigde hij me dat hij weer aan een carrière wilde bouwen. De man kende een enorme populariteit. In mijn woonplaats Wetteren zag ik de menigte wild worden van Frank Vandenbroucke, toen hij er een dernycriterium reed. Ik denk dat de wielerfans in rouw zullen zijn gedompeld. Ik kende Frank al sinds hij bij de nieuwelingen reed. Toen stak hij er al met kop en schouders bovenuit.''

Titels

'VDB' vestigde zijn naam in het begin van de jaren 90 met de nationale titels bij de jeugd. Als prof (sinds 1995) boekte hij zeges in onder meer Parijs-Brussel ('95), de Ronde van Oostenrijk en de Scheldeprijs ('96), Ronde van Luxemburg ('97), Gent-Wevelgem en Parijs-Nice ('98), Omloop het Volk en Luik-Bastenaken-Luik ('99).

Dat jaar pakte hij ook twee ritzeges in de Vuelta. Na de eeuwwisseling ging het snel bergafwaarts, zowel sportief als privé. Toch gaf hij nooit op. Tot maandag.