DEVENTER - Sparta lijkt na een rampzalige periode op de weg terug. Door een benauwde zege vrijdagavond bij Go Ahead Eagles (3-2) is de Kasteelclub de grote favoriet voor de eerste periodetitel in de eerste divisie. Sparta kan zich volgende week zondag bij winst thuis tegen FC Dordrecht verzekeren van een plaats in de nacompetitie.

De eerste periodetitel voor Sparta zou een succes zijn voor drie partijen. De gemeente Rotterdam kocht de aandelen van het stadion, waardoor de club het grootste deel van de miljoenenschuld kon saneren. Verder zorgde de nieuwe directeur Peter Bonthuis er met steun van enkele geldschieters voor dat Sparta met een bescheiden, maar vrijwel sluitende begroting aan deze competitie kon beginnen.

Bij een "herstart" hoorde ook een nieuwe trainer. Voormalig Sparta-speler Mike Snoei kreeg de opdracht om de trouwe, maar morrende aanhang weer achter het elftal te krijgen. Dat lukte eerder niet met grote namen als Willem van Hanegem en Frank Rijkaard.

Het vorige seizoen, het eerste ooit in de eerste divisie, was dramatisch. Sparta versleet drie trainers. Dolf Roks (ontslagen), Fritz Korbach (na één training weg wegens gezondheidsproblemen) en Chris Dekker. Sparta eindigde kleurloos ergens in de middenmoot.

Het is de verdienste van Snoei en Bonthuis dat de club uit Spangen nu tot de titelkandidaten behoort. Snoei haalde de discipline in de selectie aan en zorgde weer voor beleving in het veld. Bonthuis vond alsnog geld om de spelersgroep te versterken. Nascimento kwam van RBC Roosendaal, Levtsjenko en later Mustapha van Vitesse en Broers van Emmen. Bovendien keerden doelman Kooiman (verhuurd aan PSV) en de talentvolle middenvelder David Mendes da Silva (verhuurd aan Ajax) terug.