MANCHESTER - Een aantal clubs dat zich in de Champions League favoriet moet voelen, heeft al in de eerste wedstrijd van het toernooi die ambitie aan de dag gelegd. Manchester United leefde zich uit tegen Panathinaikos (5-0), Real Madrid demonstreerde in het eigen Bernabeu-stadion opnieuw aanvallend hogeschoolvoetbal. Alleen viel het resultaat tegen Olympique Marseille misschien iets tegen (4-2).

Manchester United is in groep E, met verder Glasgow Rangers en VfB Stuttgart, uiteraard favoriet. Ferguson voelde het als een afgang dat Juventus en AC Milan vorig seizoen de finale speelden op Old Trafford en wil de uitschakeling door Real Madrid in de kwartfinale maar al te graag goedmaken. Panathinaikos was een meer dan welkome eerste opponent, de terugkeer van de weer fitte Nicky Butt en Rio Ferdinand evenzeer.

Geschiedenis

De geschiedenis sprak in Fergusons voordeel. United verloor voor eigen publiek nog nooit van een Griekse tegenstander en Panathinaikos had op Britse bodem nog nimmer een Europese bekerwedstrijd gewonnen. De historie hoefde niet te worden herschreven. Binnen een kwartier was het al 2-0 door Silvestre en Fortune. Voor rust nog maakten Solskjaer, in twee etappes, en Butt er 4-0 van. Voor het slotakkoord zorgde in de 83e minuut Djemba-Djemba. De doelpunten waren opklimmend in schoonheid. De eerste kans was overigens voor de actieve Ruud van Nistelrooij, binnen zestig seconden. Zijn kopbal trof geen doel.

Glasgow - Stuttgart

De spelers van Glasgow Rangers, na drie jaar eindelijk weer op het hoogste podium actief, waren tegen Stuttgart tot het uiterste geladen. Michael Mols was een van de gretigsten. De aanvaller probeerde van alles, vocht voor elke bal en elke meter, maar scoorde niet. Tot ontzetting van de 50.000 toechouwers in Ibrox Park lukte dat de Duitsers wel. In blessuretijd van de eerste helft zorgde Kuranyi voor de 0-1, nadat Bordon tegen de paal had geschoten.

Fernando Ricksen maakte dat niet meer bewust mee. Hij ging na een half uur een "kopduel" aan met ploeggenoot Henning Berg. Beiden liepen daarbij een hoofdwond op. De Nederlander viel uit, de Noor kon door. Rangers, nog altijd zonder Ronald de Boer, gokte in de slotfase alles-of-niets. En gokte, met Capucho als extra spits, goed. Nerlinger maakte, tot zijn grote genoegen tegen zijn landgenoten, een kwartier voor tijd gelijk. Lovenkrands tekende even later voor de 2-1.

Real Madrid - Olympique Marseille

Real Madrid imponeerde Marseille met een opstelling, met namen als Roberto Carlos, Figo, Beckham, Cambassia, Zidane, Raul en Ronaldo. De Fransen moeten wat meer op de kleintjes letten en deden dat met onder anderen Drogba. Gekocht van En Avant Guingamp. Deze aanwinst was voor even een sensatie. Hij maakte halverwege de eerste helft de openingstreffer.

Verdiend was de 0-1 allerminst. Lang duurde de vreugde ook niet. Het Braziliaanse superduo Roberto Carlos en Ronaldo zorgden nog voor rust voor gerechtigheid. Na de pauze beslisten Figo (strafschop) en Ronaldo de wedstrijd. Marseille probeerde bij uitvallen af en toe ook wel iets, maar de Egyptische spits Mido had geen geluk in de afwerking. In de slotfase pikte Van Buyten wel een eretreffer mee. De Belgische verdediger zag zijn kopbal via Roberto Carlos achter Casillas belanden.

Belgrado - Porto

In dezelfde groep F speelde Partizan Belgrado, getraind door Lothar Matthäus, gelijk tegen FC Porto: 1-1. De Portugese ploeg kon weer beschikken over oud-Ajacied Benni McCarthy, Costinha en Deco. De laatste mikte in de 22e minuut een hoekschop naar het hoofd van Costinha, die hard raak kopte. Doelman Radakovic, de vervanger van de geblesseerde Ivica Kralj (knie), was kansloos. Tien minuten na rust maakte de jonge Delibasic gelijk.

Besiktas - Lazio

Lazio begon in groep G voortreffelijk door uit bij Besiktas met -0 te winnen. Jaap Stam maakte de openingstreffer. Hij mocht, volkomen ongedekt, in de 37e minuut een corner van Fiore inkoppen. De laatste zorgde zelf ver in de tweede helft voor de beslissing. Doelman Peruzzi hield de Turkse koploper van succes af.

Chelsea - Praag

Chelsea mag dan voor een slordige 150 miljoen euro boodschappen hebben gedaan, een team moet toch echt groeien. Trainer Ranieri koos voor zijn nieuwelingen Veron, Makalele, Geremi, Mutu en Crespo. De Argentijn verdreef Hasselbaink uit de basis. Vooral Mutu legde een grote ijver aan de dag, maar de Roemeense international, aardig op schot de laatste tijd, kon het gat in de defensie van Sparta Praag ook niet vinden.

De Tsjechen, aangevoerd door Poborski, waren heel lang gelijkwaardig, zo niet beter. Pas vijf minuten voor tijd ontsnapte Chelsea met drie punten naar Londen. De Fransman Gallas scoorde, nadat invaller Hasselbaink een voorzet van Duff had verlengd.