CAUTERETS - Michael Rasmussen heeft de Rabowielerploeg in moeilijke tijden een aardige opsteker bezorgd. De 29-jarige Deen won vrijdag de eerste bergrit in de Ronde van Spanje. De zevende etappe ging van Huesca naar Cauterets, op Frans grondgebied, over kilometer. In de eerste van drie etappes door de Pyreneeën bleef Rasmussen, na een solo op de slotklim, de klassementstoppers een kleine minuut voor.

In het algemeen klassement behield de Spanjaard Isidro Nozal de leiding. Hij had het een dag na zijn opzienbarende zege in de individuele tijdrit wel moeilijk in de bergen en verspeelde wat tijd aan de concurrentie. Zijn landgenoot Beltran staat tweede op een kleine minuut.

Rasmussen heeft in de Ronde van Spanje de rol overgenomen van de tegenvallende kopman Levi Leipheimer. De Amerikaan slaagde er in de eerste week niet in met de besten mee te komen.

Rasmussen, wereldkampioen mountainbiken in 1999 en aan zijn eerste jaar bij de Raboploeg bezig, lukte het vrijdag wel uit de anonimiteit te treden. Eerder dit seizoen had hij al laten zien te kunnen klimmen door in de Ronde van Catalonië het bergklassement te winnen.

Door zijn fraaie zege fietste de Deen de toptien van het algemeen klassement binnen. Donderdag leed hij nog een gevoelig verlies ten op zichte van Nozal in de tijdrit (5.02), nu biedt ook de eindrangschikking weer redelijk perspectief.

"Je kunt beter een etappe winnen dan negende in het eindklassement worden", stelde de blije ploegleider Frans Maassen na de ritzege vast. "Dit hadden we wel effe nodig", voegde de Limburger er aan toe. Door het zwakke rijden van Leipheimer leek de Vuelta even kleurloos te gaan verlopen als de Ronde van Frankrijk.

"Rasmussen is een klimmer. Ik ben er zeker van dat we hier nog een etappe gaan winnen", zei Maassen zelfverzekerd na het succes.